Clijsters wil nog één keer vlammen

Met haar 34ste WTA-titel op zak begint de Vlaamse Kim Clijsters aan het eerste grandslamtoernooi van haar laatste tennisseizoen. Nog één seizoen wil ze met haar krachten woekeren.

Kim Clijsters Foto Reuters Kim Clijsters of Belgium reacts after winning a point during her win over Jelena Jankovic of Serbia in the women's singles final of the Sydney International tennis tournament at Olympic Park in Sydney January 12, 2007. REUTERS/Will Burgess (AUSTRALIA) REUTERS

Ze is nog geen vierentwintig. Maar al twee jaar geleden zinspeelde Kim Clijsters op de mogelijkheid dat 2007 wel eens haar laatste jaar als proftennisster zou kunnen worden. De krachtpatser uit het Limburgse Bree had die zelfopgelegde deadline nodig. Met het eind van haar carrière in zicht wil de Belgische nog één keer laten zien dat ze tot de wereldtop behoort.

En haar naaste volgers schatten de mogelijkheid op een succesrijke afscheidstournee hoog in. „Als ze blessurevrij blijft, maakt ze grote kans om zowel de Australian Open als Wimbledon te winnen”, zegt de Vlaamse topsportmanager Ivo van Aken, de voormalige coach van het Belgische FedCup-team en 32 jaar lang technisch directeur van de Vlaamse Tennis Vereniging, waar Clijsters een deel van haar opleiding kreeg.

Van Aken zag Clijsters spelen in Hongkong en Sydney, waar ze gisteren in de finale won van Jelena Jankovic, haar 34ste titel in het profcircuit. „Het valt me op dat ze aan het groeien is. Kim serveert nauwkeurig, slaat veel winners langs de lijn, maakt negen van de tien keer de juiste keuzes en haar afwerking is schitterend. Op de Australian Open heeft ze geen last van haar concurrente Henin (die afzegde wegens privéomstandigheden, red.) Maar los daarvan: Kim wil haar carrière goed afsluiten. En als zij iets in haar hoofd heeft...”

De Waalse Justine Henin speelde voortdurend een rol in de carrière van Clijsters. Als prille tieners kwamen ze elkaar al tegen op Belgische toernooien. De stevige Clijsters leek aanvankelijk de betere van de frêle Henin. Op vijftienjarige leeftijd werd de Vlaamse de jongste Belgische kampioene ooit. Vanaf 1999 nam haar carrière een hoge vlucht. Twee jaar later bereikte ze als eerste Belgische de finale van een grandslamtoernooi, nadat ze op het gravel van Roland Garros in de halve finale had afgerekend met haar Waalse rivale. Clijsters verloor vervolgens een spannende driesetter van de Amerikaanse Jennifer Capriati, maar het Vlaamse publiek sloot de ongedwongen tiener in de armen.

Wat aanvankelijk leek op een Belgisch sprookje – een Waalse en een Vlaamse aan de top in een mondiale sport – werd geleidelijk toch weer een burenstrijd. Niet in het minst omdat Henin vervolgens drie grandslamfinales van Clijsters won, en de Vlaamse in 2003 de geschiedenis dreigde in te gaan als de eerste nummer één die nooit een grandslamtitel op haar naam schreef. Dat ze in 2002 en 2003 de Masters won, gold als een schrale troost.

En toen begon het leed. Blessures aan pols en heup hielden haar lange tijd langs de kant. Haar energieke speelstijl eiste zijn tol, en is ook een van de redenen waarom ze zo vroeg een punt achter haar carrière zet. „Clijsters speelt geen economisch tennis”, zegt Benny Vanhoudt, die Clijsters trainde van haar negende tot haar dertiende. „Alleen al haar beroemde spagaat is zeer belastend voor de spieren.”

Volgens Vanhoudt is Clijsters altijd zo geweest. „Als meisje van negen was ze even gretig, even enthousiast, even open. Ze trainde toen al zo’n vijftien uur per week. Ik had met haar vader afgesproken dat ze niet te veel met haar krachten zou woekeren. Want daar had ze een handje van: doorgaan als het al genoeg was.”

Haar tomeloze inzet brak Clijsters bijna op. In 2004 wilde ze een snelle comeback maken voor haar thuispubliek in Hasselt. Ze blesseerde zich opnieuw aan haar pols, en moest weer onder het mes. „Haar speelstijl leidt tot een verhoogde kans op blessures”, zegt orthopedisch chirurg Bruno Willems, toen de toernooiarts. „Zowel aan haar pols, door die dubbelhandige backhand, als aan haar enkels, door die spagaat. Ik vergelijk het wel eens met een gescheurd hemd dat telkens weer genaaid moet worden.”

Toch kwam het uiteindelijk weer goed. In 2005 bekroonde ze een tweede terugkeer met winst op de US Open, haar eerste en tot nu toe enige grandslamtitel. Toch denkt Willems dat Clijsters er goed aan doet te stoppen. „Op een gegeven moment is de rek er uit. Als ze haar lichaam nog langer zou blijven belasten, loopt ze een grote kans op vervroegde artrose.”

Als Clijsters haar carrière beëindigt, dreigt het Vlaamse tennis weer anoniem te worden. „Kim is wat Richard Krajicek was voor Nederland”, weet Van Aken. „Zij laat een groot gat achter. Er zitten geen wereldtoppers tussen de nieuwe lichting. Ze hebben wel de ambitie, maar het talent ontbreekt.”

Het Vlaamse publiek zal haar missen, de pers misschien iets minder. Ondanks de lovende krantenverslagen leefden Clijsters en vooral de geschreven pers vaak op gespannen voet. Niet in het minst omdat haar vader, oud-voetballer Lei, zijn dochter flink afschermde en nooit interviews toestond. Aan haar populariteit deed dat niets af, zelfs in stripversie is ‘Kimmeke’ een klinkend succes. En dat ze herhaaldelijk aangaf na haar loopbaan een gezin te willen stichten en van huisdieren houdt, maakt haar bij het grote publiek alleen maar sympathieker. „Een gebrek aan professionalisme”, morren haar critici. Maar ook in haar laatste tennisseizoen zal dat Kim Clijsters een zorg wezen.

    • Danielle Pinedo
    • Dirk Vandenberghe