Enthousiaste bank maakt wielerploeg blij

Rabobank sponsort nog zeker vijf jaar de wielerploeg. De bank wilde wel garanties. Als in de ploeg dope wordt gebruikt of wielerkoersen worden afgeblazen, kan de sponsor haar rol herzien.

De renners van de Rabobankploeg tijdens de presentatie voor het nieuwe seizoen. Foto NRC Handelsblad, Rien Zilvold De renners van de Rabobankploeg tijdens de presentatie voor het nieuwe seizoen. Foto NRC Handelsblad, Rien Zilvold utrecht 10-01-2007 presentatie rabo wielerploeg foto rien zilvold Zilvold, Rien

Ja, een beetje zenuwachtig was Theo de Rooij wel geweest. Maar dinsdag klonk het verlossende telefoontje dat de Rabobank ook na 2008 jaarlijks zo’n 12 miljoen in de wielerploeg zal steken. In elk geval tot en met 2012. „Natuurlijk weet je dat de sponsor op het vlak van prestaties en marketing zeer tevreden is. Maar gezien de problemen in het huidige wielrennen weet je het natuurlijk nooit zeker”, aldus de directeur van de wielerploeg waarvoor in totaal honderd mensen actief zijn.

Piet van Schijndel, de bestuurder van de Rabobank die gisteren tijdens de presentatie van de wielerploeg de verlenging van het sponsorcontract bekendmaakte, had de spanning er dus goed ingehouden. „Natuurlijk was en ben ik enthousiast”, zegt de bankier, „maar je moet wel begrijpen dat het om grote bedragen gaat. Daar moeten we goed naar kijken. Een verlenging van de sponsoring met vier jaar betekent een investering van 50 tot 60 miljoen euro. En dan tel ik de kosten voor het ontvangen van gasten en de uitgaven van de lokale banken voor eigen activiteiten niet eens mee.”

De bank is tevreden, het Nederlandse wielrennen mag dat ook zijn. Inmiddels zijn veertig renners uit de opleidingsploeg van de Rabobank als professional actief in het peloton. En in het komende wielerjaar is 60 procent van de Raborenners uit het ProTour-team een Nederlander. Dat is – mede door de komst van Koos Moerenhout, Leon van Bon en Max van Heeswijk dit seizoen – meer dan de afgelopen jaren. „We hebben nooit gezegd tegen Theo dat hij een bepaalde renner moet contracteren. Vanzelfsprekend niet, maar hij weet wel dat we de Nederlandse inbreng belangrijk vinden.”

Maar er is niet alleen reden tot juichen. Ook de problemen in het wielrennen zijn in de bestuurskamer van de Rabobank over tafel gegaan. Vorig seizoen werd de sport weer eens geplaagd door doping: de Tour de France werd van zijn favorieten (Ivan Basso en Jan Ullrich) beroofd, terwijl de wildste verhalen de ronde deden over de Spaanse arts Fuentes die op grote schaal illegale bloedtransfusies zou hebben uitgevoerd. En dan zijn er ook nog de bestuurlijke problemen: de mondiale wielerbond UCI is in een machtsstrijd verwikkeld met de grote rondes (Tour de France, Giro en Vuelta). Dinsdag kwam er een nieuw hoofdstuk bij met een klacht van de UCI bij de Europese Commissie. De wedstrijdorganisatoren zouden zich schuldig maken aan kartelvorming.

„Je weegt dat soort zaken mee, maar uiteindelijk blijft het toch een beslissing op gevoel”, zegt Van Schijndel. „Toen we in 1996 als bank in het wielrennen stapten, was er ook al doping. In het volle bewustzijn hebben we alles meegewogen, ook het afbraakrisico.” Verder leveren ook de schaduwzijden van de wielersport publiciteit op. In vergelijking met 2000 verscheen de bank vorig jaar driemaal zo vaak in de media. En dat vertegenwoordigt een waarde van 15 tot 20 miljoen euro.

Wel legt Rabo in het contract garanties vast op het vlak van doping en de heersende bestuursmalaise. De afspraak bestond al dat de bank direct zou vertrekken mocht de ploeg van De Rooij zich structureel schuldig maken aan dopinggebruik. Nu wordt toegevoegd dat de bank naar haar rol – en haar bijdrage – gaat kijken als belangrijke wedstrijden wegvallen. „Maar tot nu toe heb ik geen wielerkoers gezien die door de bestuurlijke problemen is gedwarsboomd.”

Van Schijndel ziet geen rol weggelegd voor de grote sponsors in het wielrennen om te bemiddelen in de machtstrijd tussen UCI en de wedstrijdorganisatoren. „Die kans is voorlopig verkeken”, zegt De Rooij daarover. „Een jaar geleden had een vijftal sponsors op een haar na een compromis bereikt, waarmee alle partijen konden leven. Op het laatste moment was de directie van de Tour de France toch weer tegen.”

Vandaag en morgen bespreekt De Rooij met de andere ploegleiders de problemen. Dan komt ook de handelswijze van de Amerikaanse Discovery-ploeg aan de orde. Die trok onlangs de ‘besmette’ Ivan Basso aan die bij CSC moest vertrekken. „Ik vertel niet waar die vergadering plaatsvindt. De laatste keer dat we over Basso spraken, stond het nieuws – ook nog verkeerd – een uur later op Teletekst.” Dat is niet de publiciteit waar de Rabobank op zit te wachten.