Topoverleg EU, VS over wereldhandel

De Verenigde Staten en de Europese Unie overleggen vandaag op het hoogste niveau in een laatste poging om de vastgelopen onderhandelingen over een wereldhandelsakkoord vlot te trekken.

Vandaag spreekt de voorzitter van de Europese Commissie, Jose Manuel Barroso, hierover met de Amerikaanse president George Bush.

Doel van de onderhandelingen over een wereldhandelsakkoord is om in één klap de handelsbarrières te verlagen voor alle 149 landen die aangesloten zijn bij de Wereldhandelsorganisatie WTO. De onderhandelingen zijn in 2001 begonnen in Doha, de hoofdstad van het oliestaatje Qatar. De besprekingen staan daarom bekend als de ‘Doha-ronde’.

De onderhandelingen liepen juli vorig jaar vast op het verlagen van barrières voor de handel in landbouwproducten. Een groep van ontwikkelingslanden, verenigd in de G20, dringt aan op een betere toegang tot de Amerikaanse en Europese markt.

Om de ontwikkelingslanden tegemoet te komen, kan de EU de invoertarieven voor buitenlandse landbouwproducten verlagen en kan de VS de subsidies aan boeren verlagen. Beide handelsblokken pleiten echter op hun beurt voor een betere toegang van hun producten tot ontwikkelingslanden. Een gezamenlijke stap van de EU, de VS en de G20 op het gebied van de landbouw bleek afgelopen zomer niet mogelijk.

President Bush heeft tot juli dit jaar een speciale onderhandelingsbevoegdheid op het gebied van internationale handel. De kans dat het Amerikaanse Congres deze bevoegdheid verlengt is klein, nu de Democraten de meerderheid hebben in het Congres. Zonder de extra onderhandelingsruimte moet Bush een afgesloten akkoord punt voor punt door het Amerikaanse Congres laten goedkeuren. De kans is dan reëel dat het Congres aanpassingen eist. Dat werkt vertragend.

Het overleg tussen Barroso en Bush van vandaag vormt een laatste poging om een verdere vertraging van de ‘Doha-ronde’ te voorkomen. Het overleg over het vorige wereldhandelsakkoord van 1994, de zogenoemde ‘Uruguay-ronde’, heeft uiteindelijk ruim zeven jaar geduurd, twee keer zo lang als gepland.

De onderhandelaar voor de EU, eurocommissaris Peter Mandelson (Handel), hoopt dat president Bush zich persoonlijk zal inzetten om de onderhandelingen weer nieuw leven in te blazen. „De autoriteit van de president kan op dit cruciale moment het verschil maken. Voor het alternatief, een vertraging van vele jaren, zullen we allemaal een hoge prijs moeten betalen”, aldus Mandelson gisteren tegenover persbureau AP.

Aan het gesprek tussen Bush en Barroso zijn vijf maanden van ‘stil overleg’ tussen onderhandelaars van de EU en de VS voorafgegaan.