Oplaadbare auto die op het stopcontact past

De Amerikaanse autofabrikant General Motors heeft zijn eigen variant op de hybride-auto ontwikkeld: de Chevrolet Volt, met een oplaadbare accu die je kan opladen tijdens het rijden, of in het stopcontact.

De Verenigde Staten lijken op de ecotour. Voor de jaarlijkse autoshow in ‘motown’ Detroit, de grootste autoshow in de grootste automarkt ter wereld, is weer een groot aantal studiemodellen met veel glamour en glitter ontworpen. Maar onder de gelikte designstudies schuilt dit jaar meer milieuvriendelijke innovatie dan ooit. De drie Duitse merken Mercedes-Benz, BMW en Volkswagen komen met schone dieselmotoren, het Japanse Toyota heeft een hybride sportwagen en alle merken hebben auto’s die op ethanol kunnen rijden. Bovendien komt Amerika’s grootste autofabrikant, General Motors (Chevrolet, Cadillac en Opel), met een nieuwe interpretatie van de elektrische auto.

De naam van het model is even simpel als de technische filosofie erachter: Chevrolet Volt. Het is een tweedeursauto voor vier personen die elektrisch wordt aangedreven. En de accu’s kunnen gewoon via het stopcontact worden opgeladen. De Amerikanen noemen de techniek EV (van electrical vehicle).

Als geen ander heeft General Motors in het verleden ervaren dat een simpele elektrische auto zijn technische beperkingen kent. Tien jaar geleden investeerde het autoconcern een miljard dollar in de ontwikkeling en productie van 1.100 elektrisch aangedreven zogeheten EV1 coupés. Onder ideale omstandigheden werkte deze auto prima. Maar met de airconditioning ingeschakeld of rijdend over steil oplopende wegen in heuvels en bergen raakten de accu’s van de wagen al na enkele tientallen kilometers leeg. GM stopte in 2003 met het project en heeft vrijwel alle 1.100 EV1’s teruggenomen en gesloopt.

Het probleem van te geringe actieradius door snel ontladende accu’s zegt GM met de Chevy Volt te hebben ondervangen. Tussen de accu’s en de elektromotor zit namelijk het E-flex-aggregaat: een verbrandingsmotor die in noodgevallen – tijdens rijden over langere afstanden of onder zware belasting – als dynamo werkt om voortijdig uitgeputte accu’s tussentijds op te laden. „Dit is geen hybride systeem”, zegt Scott Fosgard van General Motors. „Daarbij verzorgen een verbrandingsmotor en elektromotor samen de aandrijving. In de Chevy Volt garandeert E-flex alleen de elektrische energievoorziening wanneer de accu leeg dreigt te raken.”

De ‘flex’ in dit systeem duidt op de variëteit aan brandstoffen voor de verbrandingsmotor. Dat kan in Zweden een uit hout geproduceerde biobrandstof zijn en in Brazilië 100 procent ethanol. Maar gewone benzine of diesel is ook mogelijk. Bij toepassing van een brandstofcel in plaats van de verbrandingsmotor kan uiteindelijk ook waterstof worden ‘gestookt’.

Interessant is wel de discussie over het energieverbruik van zo’n elektrische auto. Wie dagelijks zijn Chevy Volt voor woon-werkverkeer inzet, zal alleen ’s avonds de stekker in het stopcontact hoeven te steken. Of in een stopcontact op de parkeerplaats van de werkgever. In dat geval is er geen enkele schadelijke emissie, want de motor loopt toch niet. Mocht dat wel nodig zijn, dan is per saldo het brandstofverbruik evenals de daaraan gerelateerde uitlaatgasemissie per kilometer ook een fractie van een conventionele auto. GM geeft als indicatie dat bij gemiddeld gebruik en belasting de Chevrolet Volt een actieradius van 1.000 kilometer heeft.

Cruciaal zijn echter de levensduur en de afmetingen van de accu’s en de betrouwbaarheid van het opladen ervan. GM heeft inmiddels met twee toeleveranciers contracten afgesloten voor de ontwikkeling van compacte lithium-ion-batterijen met grotere capaciteit. Over het opladen van de accu’s via het stopcontact is GM ook optimistisch, ondanks enkele ernstige stroomstoringen de laatste jaren, in Californië en het noordoosten van de VS. „De energiemaatschappijen hebben dat risico onderzocht en garanderen dat per 24 uur in de VS 180 miljoen auto’s kunnen worden opgeladen”, zegt Jon Lauckner, die bij GM verantwoordelijk is voor mondiale ontwikkelingsprojecten. Over productiemogelijkheden rept Lauckner nog niet. „Maar deze auto is geen publiciteitsstunt. Direct na de autoshow van vorig jaar zijn we aan het Volt-project begonnen en we zullen de komende tijd op andere internationale tentoonstellingen steeds weer nieuwe E-flex-varianten tonen.”

    • Wim Oude Weernink