Kieskeurige Astronauts leren weer winnen

Amsterdam Astronauts werd derde bij de Haarlem Basketbalweek en staat geen laatste meer in de eredivisie. De club heeft nog altijd geen geldschieter, maar presteert weer beter.

„Nu gaan we ze inhalen ook, dat is duidelijk”, lacht Piet Meijer in zijn kantoor in Sporthallen Zuid. De algemeen directeur van basketbalclub Amsterdam Astronauts zag het team van coach Joe Spinks donderdagavond de eerste competitiewedstrijd van het nieuwe jaar winnen van nummer twee Giants uit Bergen op Zoom (75-73). Na maanden van frustratie heeft de Amerikaanse oud-speler de door hem verlangde mentaliteitsomslag bij de landskampioen van 2005 teweeggebracht.

Amsterdam Astronauts begon het seizoen in oktober met een budget van „een paar ton” onder de achthonderdduizend euro die volgens Meijer nodig is voor een plaats in de top van de eredivisie. Doordat het maximaal toegestane aantal buitenlandse spelers per eredivisieteam dit jaar werd opgevoerd naar negen, leidde het uitblijven van dure Amerikaanse spelers tot een slechte start in de eredivisie, met een laatste plaats tot gevolg. Op Europees niveau werden de Astronauts in het najaar weggevaagd.

Het gebrek aan een hoofdsponsor, sinds juli vorig jaar, komt deels voort uit kieskeurigheid. „We hebben vijf landstitels en vijf nationale bekers in acht jaar gewonnen. De ambitie is de Europese top en het Nederlands kampioenschap”, zegt Meijer. „Ook al is basketbal in Nederland geen grote sport, we hebben wel tv-minuten. Bij play-offs gaan we van honderd naar drieduizend toeschouwers. Daar horen passende sponsors bij. Bedrijven die basketbal in hun marketingmix willen en die staan voor onze doelstellingen.”

En dus wees Amsterdam Astronauts voor de start van de competitie drie potentiële geldschieters af. „We hebben genoeg kleintjes, waarmee we erg tevreden zijn. Het waren aanbiedingen waarmee andere clubs in de eredivisie waarschijnlijk heel blij waren geweest. Wij niet, terwijl we vanuit een nulsituatie komen. Nu we gaan winnen, zijn we een interessante ploeg. We staan niet onderaan en we staan niet bovenaan, maar we klimmen. Een stijgende lijn trekt bedrijven. Ik hoop voor het einde van het jaar een nieuwe hoofdsponsor te hebben.”

Het optimisme van Meijer contrasteert met de onvrede bij supporters en bestuur, aan het begin van het seizoen. Er waren zelfs geruchten over een verhuizing van de Astronauts naar Den Helder. „Wishful thinking” uit de Marinestad, stelt de algemeen directeur.

Hoewel de financiële situatie van Amsterdam Astronauts niet is veranderd, zijn de resultaten dat in de afgelopen weken wel, getuige ook de derde plaats in de Haarlem Basketbalweek. De club haalde in december eerst de Amerikaan Drew Schifino. De guard meldde op een van de eerste trainingen echter doodleuk geen trek te hebben in verdedigen en ging naar huis. Schifino kreeg van de clubleiding het verzoek dan maar door te rijden naar Schiphol.

De Amerikanen Jamaal Brown, weggestuurd bij Omniworld in Almere, en Tamien Trent zijn wel versterkingen, zo bleek tegen de Giants. Met de al aanwezige Amerikanen, de Nederlandse internationals Peter van Paassen, tijdelijk uitgeschakeld wegens ziekte, en Stefan Wessels en de Serviër Jovo Glavinic is volgens Meijer een plaats in de topvier van de eredivisie mogelijk.

„Ik houd niet zo van doelstellingen als in de topvier eindigden. That’s a goal of failure”, zegt Spinks na afloop van de wedstrijd. De Amerikaan, die vorig jaar zijn carrière bij de Astronauts beëindigde door een knieblessure en meteen in dienst trad als coach, doet het voor niet minder dan het landskampioenschap. Dat blijkt als de ploeg vijf minuten voor tijd de voorsprong tegen de Giants uit handen lijkt te geven. Ziedend gaat Spinks tekeer tegen zijn ploeg, die met enkele seconden op de klok toch het duel wint.

Het niet verzaken, wat Spinks als speler kenmerkte, is waar hij als coach op hamert. „Vanaf het begin heb ik de spelers voorgehouden dat ze kunnen basketballen en wedstrijden kunnen winnen. Dat is een houding en die zie ik na twee maanden eindelijk terug op de vloer. Dat is voor een deel een individueel proces, maar ik heb ook spelers die de rest kunnen meenemen, zoals Jamaal Brown. Hij is een echte leider en ook aan een aantal Nederlanders kun je zien dat je daarvoor echt geen Amerikaan hoeft te zijn.”

De Astronauts, die onder Spinks sinds het begin van het seizoen alles samen 33 wedstrijden speelden en 23 keer verloren, staan intussen zevende. Vanavond speelt de ploeg een thuiswedstrijd tegen directe concurrent Leeuwarden. „Een tweede overwinning en we doen weer volop mee”, zegt Meijer. Spinks kijkt verder. „Winnen maakt me blij, de manier waarop nog niet.”

    • Michiel Dekker