Een Chinese dokter moet de wereld gezond maken

Margaret Chan is gisteren aangetreden als baas van de WHO.

Nog niet eerder bekleedde een Chinees zo’n hoge functie bij de Verenigde Naties.

Vrouwen en Afrika Margaret Chan studeerde geneeskunde in Ontario. Ze werd 59 jaar geleden geboren in Hongkong, toen nog een Britse kroonkolonie. Chan zegt dat ze vooral aandacht gaat besteden aan de gezondheid van vrouwen en van de bevolking in Afrika. „Daarop mag mijn leiderschap worden beoordeeld.” Newly nominated World Health Organisation (WHO) Director-General Margaret Chan of China listens during an Executive Board meeting at the WHO headquarters in Geneva November 8, 2006. Chan, the WHO's top official on bird flu, will become the first Chinese to head a major United Nations agency. REUTERS/Denis Balibouse (SWITZERLAND) REUTERS

De Chinese arts Margaret Chan is gisteren begonnen in haar nieuwe baan als hoofd van de Wereldgezondheidsorganisatie WHO. De 59-jarige Chan is de eerste Chinees die zo’n hoge functie bekleedt binnen de Verenigde Naties.

Chan waarschuwde gisteren dat het wereldwijde gevaar van vogelgriep niet geweken is. De afgelopen maanden luwde de berichtgeving over de ziekte, maar juist de laatste weken steekt de vogelgriep weer de kop op, zei ze. „We moeten op de hoede blijven”. Maar ook vroeg ze aandacht voor ‘oude’ ziektes, zoals malaria, waaraan dagelijks 3.000 kinderen sterven in Afrika.

Chan werkt sinds ruim drie jaar bij de WHO. Sinds 2005 was ze als assistent-directeur-generaal belast met de bestrijding van besmettelijke ziektes, waaronder een mogelijke wereldwijde grieppandemie. In november werd ze gekozen door de 35 lidstaten van de zogeheten Uitvoerende Raad van de WHO. Ze versloeg daarbij twaalf medekandidaten. In beginsel blijft de Chinese tot juni 2012 aan.

Chan, die in Canada medicijnen studeerde, was deze keer de officiële kandidaat van Peking. Eerder had China al eens een promotie van Chan bij de WHO tegengehouden omdat ze uit Hongkong komt. Maar China wordt steeds actiever bij de VN. En Chan was de beste kandidaat van – min of meer – Chinese origine die er te vinden was. Mede dankzij China’s recente toenaderingspolitiek tot Afrika kreeg Chan afgelopen november in elke ronde alle stemmen van de Afrikaanse landen in de Raad.

Chans reputatie is uitstekend. Als directeur Volksgezondheid in Hongkong drukte ze in 2003 de ziekte SARS de kop in, en in 1997 een uitbraak van vogelgriep. Ook over haar korte WHO-carrière zijn deskundigen vol lof: 192 eigenwijze landen voorbereiden op noodmaatregelen bij een mogelijke grieppandemie is geen sinecure. Ze leidt vergaderingen met klare taal en vaste hand. Het is aannemelijk dat zo iemand ook wereldwijde antipolio- of aidscampagnes kan leiden, wetenschappers kan inspireren tot baanbrekend onderzoek of grote farmaceuten kan overreden goedkope medicijnen voor arme landen beschikbaar te stellen.

Daarom had Chan ook de steun van Europese landen. In de finale verzamelde ze afgelopen november meer Europese stemmen dan de Mexicaanse minister van Gezondheid Julio Frenk, favoriet van de VS.