Arts die in Hongkong SARS heeft bestreden

Met de waarschuwing dat het gevaar voor vogelgriep nog niet is geweken, is het nieuwe hoofd van de WHO aangetreden.

Margaret Chan Foto Reuters Newly nominated World Health Organisation (WHO) Director-General Margaret Chan of China listens during an Executive Board meeting at the WHO headquarters in Geneva November 8, 2006. Chan, the WHO's top official on bird flu, will become the first Chinese to head a major United Nations agency. REUTERS/Denis Balibouse (SWITZERLAND) REUTERS

De Chinese arts Margaret Chan is gisteren begonnen als hoofd van de Wereldgezondheidsorganisatie WHO. De 59-jarige Chan is de eerste Chinees die zo’n hoge functie bekleedt binnen de Verenigde Naties.

Chan waarschuwde bij haar aantreden dat het wereldwijde gevaar van het ook voor mensen gevaarlijke vogelgriepvirus H5N1 niet geweken is. De afgelopen maanden luwde de berichtgeving over de ziekte, maar juist de laatste weken steekt de vogelgriep weer de kop op, zei ze. „We moeten op onze hoede blijven.” Ook vroeg ze aandacht voor ‘oude’ ziektes, zoals malaria, waaraan dagelijks 3.000 kinderen sterven in Afrika.

Chan werkt ruim drie jaar bij de WHO. Sinds 2005 was ze als assistent-directeur-generaal belast met de bestrijding van besmettelijke ziektes, waaronder een mogelijke grieppandemie. In november werd ze uit dertien kandidaten gekozen door de 35 lidstaten van de Uitvoerende Raad van de WHO. In beginsel blijft ze tot juni 2012 aan.

Chan, die in Canada medicijnen studeerde, was de officiële kandidaat van Peking. Eerder had China een promotie van Chan bij de WHO nog tegengehouden omdat ze uit Hongkong komt. Maar China wordt actiever bij de VN en Chan was de beste kandidaat van – min of meer – Chinese origine.

Chans reputatie is uitstekend. Als directeur Volksgezondheid in Hongkong drukte ze in 2003 de ziekte SARS de kop in, en in 1997 een uitbraak van vogelgriep.

Ook over haar korte WHO-carrière zijn deskundigen vol lof: 192 eigenwijze landen voorbereiden op een mogelijke grieppandemie is geen sinecure. Ze leidt vergaderingen met klare taal en vaste hand. Dat kan nuttig zijn nu ze leiding moet geven aan de wereldwijde antipolio- of aidscampagnes, wetenschappers moet inspireren tot baanbrekend onderzoek en grote farmaceuten moet overreden goedkope medicijnen voor arme landen beschikbaar te stellen.

Daarom had Chan bij de laatste stemrondes in november ook onder de Europese landen meer steun dan de Mexicaanse minister van Gezondheid Julio Frenk, favoriet van de VS. Dankzij China’s recente toenaderingspolitiek tot Afrika kreeg Chan bovendien alle stemmen van de Afrikaanse landen.

    • Caroline de Gruyter