Infrastructuur VS zeer in trek bij investeerders

Het is geen verrassing dat Pennsylvania van zijn pokdalige, 66 jaar oude tolweg af wil. Maar het is wel schokkend dat bijna vijftig firma’s, waaronder een paar van de meest vooraanstaande van Wall Street, geïnteresseerd zijn in het leasen van de krakkemikkige snelweg – en dat die wel eens 30 miljard dollar (22,9 miljard euro) waard zou kunnen blijken te zijn.

Dit betekent dat de infrastructuurmanie, die de afgelopen twee jaar Europa in haar greep had, naar Amerika is overgeslagen. De omvang van de infrastructuurtransacties in de VS is vorig jaar vertienvoudigd naar zo’n 60 miljard dollar, aldus Thomson Financial. En er is nog meer groei op komst. Goldman Sachs sloot vorige week bijvoorbeeld de inschrijving voor een infrastructuurfonds van 6,5 miljard dollar. Gezien het feit dat voor activiteiten als tolwegen en luchthavens nog meer kredieten kunnen worden opgenomen dan voor bedrijfsovernames met geleend geld, zou de vuurkracht van het Goldman-fonds wel eens dicht in de buurt van de 50 miljard dollar kunnen komen.

Dit alles is goed nieuws voor staten die worstelen met het herstel van hun verouderde transportsystemen. Maar hoe zit het met de nieuwe beleggers?

Zelfs nog voordat de concurrentieslag goed en wel op gang was gekomen, waren de waarderingen al overtrokken. Dat kwam deels doordat de mondiale kapitaalmarkten kopers in staat hebben gesteld grote hoeveelheden schuld op zich te laden tegen gunstige voorwaarden. Het komt ook door agressieve bieders, vooral het Australische Macquarie, dat zich een pionier heeft betoond bij dit soort beleggingen. De handelsbank heeft vorig jaar 3,9 miljard dollar, zo’n veertig maal de omzet, op tafel gelegd voor de tolweg van Indiana. Die transactie werd gefinancierd met meer dan 80 procent aan schulden. Bovendien zal Macquarie zelfs nog meer geld van zijn kredietverstrekkers moeten lenen, om de komende jaren aan zijn renteverplichtingen te kunnen voldoen.

Nu heeft Wall Street zich ook in de strijd geworpen. Het lijkt misschien een grote sprong van de 3,9 miljard dollar voor de tolweg van Indiana naar de 30 miljard dollar voor die van Pennsylvania. Maar kijk eens naar de andere kant van de Atlantische Oceaan. BAA Airports, eigenaar van de Londense luchthavens Heathrow en Gatwick, werd vorig jaar voor 30 miljard dollar verkocht.

De partijen, die geïnteresseerd zijn in de tolweg van Pennsylvania, lopen uiteen van zakenbanken als Goldman Sachs en Merrill Lynch tot Macquarie en participatiemaatschappij Carlyle. De vuurkracht is dus vrijwel zeker aanwezig. De waardering is moeilijk in te schatten zonder op de hoogte te zijn van de kasstroom die de weg oplevert. Maar een prijs van 30 miljard dollar zou neerkomen op bijna vijftigmaal de omzet. Dat mag buitenissig lijken, het zou slechts heel weinig meer zijn dan het meervoud van de tolweg in Indiana.

De burgers van Harrisburg, de hoofdstad van Pennsylvania, staat een buitenkansje te wachten. Maar beleggers in infrastructuur kunnen zich opmaken voor een hobbelige rit.

Lauren Silva

Voor meer commentaar uit Londen: www.breakingviews.com Vertaling Menno Grootveld