Straling op route Londen - Moskou

In ten minste twee vliegtuigen van de luchtvaartmaatschappij British Airways (BA), die tussen Londen en Moskou vlogen, zijn sporen van een radioactief materiaal aangetroffen. Aangenomen wordt dat het om polonium gaat, de stof waarmee de uitgeweken ex-KGB-agent Alexander Litvinenko is vergiftigd. De Britse politie heeft dit echter nog niet bevestigd.

British Airways probeert nu 33.000 passagiers te bereiken, die sinds 25 oktober van de toestellen gebruik hebben gemaakt. In totaal hebben de vliegtuigen sindsdien 225 vluchten uitgevoerd, ook op andere bestemmingen dan Moskou. Een derde BA-toestel, dat nog in Moskou staat, is voorlopig eveneens buiten bedrijf gesteld. Dit wordt naar Londen overgebracht voor onderzoek.

De luchtvaartmaatschappij roept de passagiers op uit voorzorg contact op te nemen met artsen. Dit geldt ook voor 3.000 BA-medewerkers, die op de toestellen hebben gevlogen. Deskundigen hebben gisteren echter al verklaard dat de kans op besmetting gering is, als het inderdaad om polonium gaat. Dit is alleen gevaarlijk wanneer het wordt ingeslikt, zoals Litvinenko naar wordt aangenomen heeft gedaan. De straling van polonium is te zwak om via de huid schade aan het menselijk lichaam te veroorzaken.

Het is nog niet duidelijk hoe de politie er achter is gekomen dat er ook met de vliegtuigen iets aan de hand was. Dinsdag kreeg BA opdracht één Boeing-767 aan de grond te houden, een dag later nog één. Volgens Willie Walsh, topman van BA, zijn er „zeer lage niveaus” van radioactieve straling in de vliegtuigen vastgesteld.

De belangstelling van de politie gaat vooral uit naar vier vluchten tussen Londen en Moskou tussen 25 oktober en 3 november. Als kan worden vastgesteld dat een van de toestellen al voor 1 november radioactief was besmet, kan dat er op duiden dat de mogelijke dader van de aanslag op Litvinenko aan boord was. Deze werd op 1 november onwel. Ruim drie weken later overleed hij. Op 1 november had hij een reeks ontmoetingen in Londen, waarvan de politie de volgorde poogt vast te stellen.

Eén ontmoeting was met oud-KGB-agent Andrej Loegovoj. Deze heeft verklaard dat hij 3 november met een van de bewuste toestellen naar Moskou is gevlogen. Hij arriveerde naar eigen zeggen op 31 oktober in Londen, maar onduidelijk is met welke maatschappij.