Ga toch zelf splitsen, man

Een beetje valse streek was het wel van ASMI, de machinebouwer voor de halfgeleiderindustrie. In hotel Figi in Zeist, bij de deur naar de zaal waar de aandeelhoudersvergadering werd gehouden, werd deze week een artikel uitgedeeld over het moederbedrijf van zijn belager Mellon Alternative Strategies uit het Amerikaanse financiële weekblad Barron’s.

Uiteraard geen vleiend stuk. De activistische aandeelhouder Mellon krijgt daarin precies de verwijten die het ASMI maakt. De moeder van het hedgefonds is zelf een brede financiële dienstverlener die zich moet opsplitsen, vinden weer andere hedgefondsen. Daarnaast vinden activistische aandeelhouders dat Mellon zich slecht houdt aan de regels voor goed ondernemingsbestuur door aandeelhouders te weinig invloed te geven.

Een Amerikaanse effectenhandelaar, sinds 1982 aandeelhouder van ASMI, kopte de bal tijdens de aandeelhoudersvergadering in en vroeg Mellon hoe ze hun kritiek op ASMI rijmen met de kritiek op hun eigen bedrijf. Het antwoord kwam er niet.

De meeste hedgefondsen hebben geen last van de paradox dat zij openheid eisen van hun prooien, maar dat ze zelf van aandeelhouders het verwijt krijgen niet transparant te zijn. Ze zijn simpelweg niet-beursgenoteerd en kunnen dus ongestraft geheimzinnig zijn.

Maar daar komt verandering in. Grote zakenbanken kijken jaloers naar de goede rendementen van hedgefondsen – althans een deel daarvan – en richten hun eigen hedgefonds op of lijven er één in. Maar daarmee kunnen ze hetzelfde probleem krijgen dat Mellon nu heeft.

Ook zoeken hedgefondsen de beurs op. Amsterdam wordt daarbij populair. In het begin van deze maand kreeg Boussard & Gavaudan een notering, volgende week gaat Marshall Wace naar het Damrak.

Maar hedgefondsen zijn uitermate divers van karakter. Slechts een beperkt deel ontpopt zich als activistische belegger, die speculeert op belangrijke veranderingen bij een bedrijf als een overname, de verkoop van dochters of grote reorganisaties. Die zogeheten event driven hedgefondsen zijn in Nederland nu actief bij Stork, Ahold en ASMI. Maar een fonds als Marshall Wace belegt op basis van een database waarin alle analistenadviezen worden gewogen. Van activisme is geen sprake.

Toch wordt het interessant als hedgefondsen zich vaker moeten verantwoorden. Voor belaagde bedrijven wordt het makkelijker om hun tegenstander in het nauw te drijven op een manier waarop ze het zelf vaak moeilijk wordt gemaakt. ASMI heeft maandag de trend gezet.

Daan van Lent