Topman BA speelt met vuur

Willie Walsh is pas ruim een jaar in functie, maar de topman van British Airways heeft al grote stappen gezet op weg naar een oplossing voor de dringendste problemen van de luchtvaartmaatschappij. Eerder deze maand kondigde hij een akkoord aan met de bestuurders van het pensioenfonds van BA om het gigantische tekort van 2,1 miljard pond (3,1 miljard euro) weg te werken. Daarnaast heeft hij BA Connect, de verlieslijdende regionale divisie van British Airways, aan FlyBE verkocht.

Klinkt dat niet indrukwekkend? Ja, tot op zekere hoogte. Het probleem is dat geen van deze ‘oplossingen’ werkelijk definitief is. Neem het pensioenfonds: er mag dan een overeenkomst bereikt zijn met de bestuurders, de bonden moeten nog worden geconsulteerd. Walsh zal dat de komende maanden moeten doen. En door de overeenkomst van tevoren bekend te maken, heeft hij ze van zich vervreemd. In het geval van BA Connect was er slechts sprake van een ‘principeovereenkomst’. Er is nog steeds een kans dat het hele verhaal niet doorgaat.

Wat voert Walsh in zijn schild? De officiële lezing luidt dat hij eenvoudigweg voldoet aan de eis van de toezichthouder om marktgevoelige informatie zo snel mogelijk te openbaren. Maar de populairste theorie is dat hij al zijn zetten in de volledige openbaarheid doet om alle betrokkenen – het personeel, de beleggers en de pensioenfondsbestuurders – ertoe te bewegen iedere mogelijke transactie te aanvaarden. Er wordt ook gesuggereerd dat hij haast heeft om de beleggers te laten zien dat hij voortgang boekt.

Walsh neemt daarmee wel een gok, maar misschien is dat noodgedwongen, gezien de noodzaak om British Airways na het bewind van zijn voorganger Rod Eddington weer in vorm te krijgen. Eddington ging iedere confrontatie met de bonden uit de weg.

Een dergelijke strategie lijkt momenteel minder goed haalbaar, nu de luchtvaartmaatschappijen zijn begonnen zich te consolideren. Terwijl de Europese concurrenten hun vloot uitbreiden, heeft British Airways zijn uitbreidingsplannen opgeschort tot het concern zijn pensioenproblemen kan oplossen en zijn kostenbasis kan aanpakken. Als die te veel slinkt in verhouding met die van de concurrentie, kan British Airways zelf uiteindelijk opgejaagd wild worden. Walsh ziet zichzelf vermoedelijk liever in de rol van roofdier.

Maar het erdoorheen drukken van transacties kan ook mislukken. Walsh stevent misschien af op een hard gevecht met de bonden. Als het die kant opgaat, moet hij ervoor zorgen dat hij niet de schuld in de schoenen geschoven krijgt. De laatste topman die het aan de stok kreeg met de bonden, Bob Ayling, werd uiteindelijk door de raad van commissarissen aan de kant gezet. Walsh moet zich ervan verzekeren dat zijn weinig diplomatieke aanpak zal slagen. Anders gaat hij eenzelfde lot tegemoet.

Fiona Maharg-Bravo

Voor meer commentaar uit Londen: www.breakingviews.com.Vertaling Menno Grootveld