Comics als games

Games met stripfiguren vallen vaak bitter tegen.

Gelukkig zijn er positieve uitzonderingen, zoals het recent uitgebrachte Marvel: Ultimate Alliance.

Het computerspel Smurf: Rescue in Gargamel’s Castle uit 1982 is de geschiedenis niet ingegaan als klassieker. Het spel illustreert het grote probleem met games over superhelden en stripfiguren: de aanwezigheid van een bekend cartoonpersonage lijkt voor de makers vaak al genoeg om het spel te rechtvaardigen. Maar helaas, dergelijke games zijn vaak nogal slecht.

Desondanks zijn er al games met stripfiguren sinds er computerspellen bestaan. Er bestaan twee soorten: spellen met Amerikaanse superhelden van Marvel en games met Europese stripfiguren als Lucky Luke, de Smurfen en Asterix & Obelix.

Het aantal Europese stripgames is op één hand te tellen. Zo af en toe duikt er een spel op met meer en minder bekende Europese striphelden. Het dit jaar verschenen Asterix & Obelix XXL 2: Mission Las Vegum is op z’n best grappig, maar geen echte topper.

Een onbegrepen meesterwerkje is XIII, gebaseerd op de gelijknamige strip van de Belgen Jean Van Hamme en William Vance. Het spel gaat vooral over de eerste stripalbums, die op hun beurt sterk lijken op het boek The Bourne Identity van Robert Ludlum. Het spel onderscheidt zich visueel door een volledig stripkarakter, compleet met tekstballonnen en stripkaders. Het spel was geliefd bij de vakpers, maar niet bij gamers.

Tegenwoordig domineren de Amerikaanse superhelden-games het landschap. Dergelijke spellen worden vaak pas populair als ze opgehangen worden aan een bioscoopfilm, en niet zozeer aan de comics zelf. Denk aan films als Spider-Man en X-Men.

De gamesindustrie greep de hernieuwde kennismaking met de gemaskerde iconen massaal aan. De films Spider-Man (2002) en Spider-Man 2 (2004) kregen beide spin-offs in de vorm van gelijknamige computerspellen en Batman Begins, Catwoman en Wolverine kregen eenzelfde behandeling. Jammer genoeg waren dit in de regel weer middelmatige titels die te veel leunden op de films. Catwoman was zelfs een historisch dieptepunt en ook het net verschenen Superman Returns houdt niet over.

Gelukkig zijn er positieve uitzonderingen. Het recente Marvel: Ultimate Alliance heeft een origineel uitgangspunt. Het gaat nu eens niet over een film, maar een complete cast bekende striphelden gaat gezamenlijk de strijd aan met superschurk Dr. Doom. Het resultaat is een laagdrempelig, vermakelijk en fraai ogend actiespel met rollenspelelementen. Spelers kunnen een groep samenstellen met bekende namen uit verschillende Marvel-cartoons. Helden en heldinnen als Captain America, Spider-Man, Spider-Woman, Mr. Fantastic en Human Torch maken deel uit van het gezelschap. Een druk op de knop en je bent een andere held.

Voor volgend jaar staan eveneens twee interessante stripgames op stapel. Een daarvan is The Darkness, dat in het eerste kwartaal van 2007 het licht moet zien. Het spel is gebaseerd op een gelijknamige strip waarbij spelers in de huid kruipen van Jackie Estacado, een voormalig hitman van de maffia uit New York. Jackie raakt vervloekt met ‘The Darkness’: een demonische kracht die door je aderen borrelt. Toch kan hij deze duistere kracht voor eigen gewin inzetten. Zo kan er uit z’n rug een enorme zwarte tentakel groeien die zonder problemen politiewagens optilt en meters weggooit. Het spel kent zwarte humor, is technisch indrukwekkend en lijkt trouw te blijven aan zijn bronnen.

Voorts wordt veel verwacht van Marvel Universe Online. Dit is een online spel voor een zeer groot aantal spelers zoals World of WarCraft. Spelers zijn nu eens geen gobelin, magiër of elf, maar superheld. Het spel wordt ontwikkeld door Cryptic Studios, makers van het succesvolle City of Heroes / City of Villains, eveneens een online rollenspel met superhelden en superschurken in de hoofdrol. Het talent van Cryptic Studios in combinatie met de rijke bibliotheek superhelden uit de kluizen van Marvel zou wel eens de succesvolste stripgame aller tijden kunnen opleveren.

Marvel: Ultimate Alliance. Uitgever: Contact Data.Prijs: 60 euro (PlayStation 2, Wii, Xbox), 65 euro (Xbox 360)