Elk doelpunt telt in Nieuwegein

Sinds 1996 verzamelt Infostrada sportdata. De verste sprong, het snelste doelpunt, de oudste international. Ruim honderd sporten worden in Nieuwegein gevolgd. „De droom komt dichterbij: wij willen de Reuters van de sport zijn.”

Werknemers van Infostrada verzamelen en verwerken informatie over ruim honderd sporten. Foto Evelyne Jacq Europa, Nederland, Nieuwegein, 24-11-2006 Infostradasports, wereldwijd databank en sportverslagen voor de media. Foto Evelyne Jacq Jacq, Evelyne

De lat ligt op 2,45 meter, de recordhoogte die de Cubaan Javier Sotomayor in 1993 bereikte. De streep in de ‘zandbak’ is onder meer getrokken bij 8,90 meter, de geruchtmakende afstand van verspringer Bob Beamon bij de Spelen in 1968. Wie even voor Beamon wil spelen kan zijn gang gaan in de kantine van Infostrada Sports. En dan is er ook nog de fotowand die de komende weken wordt afgerond: daar komen de vijfhonderd grootste sporters uit de wereld te hangen.

„Een onderwerp waar je heerlijk eindeloos over kunt discussiëren”, zegt Robin van Helden die als 800-meterloper tweemaal op de Olympische Spelen actief was. Nu is hij verantwoordelijk voor de verkoop van de data. Johan Cruijff, wielrenner Louison Bobet en cricketer Ian Botham hangen met zo’n driehonderd andere sporters al aan de wand. „Je komt al snel op de vraag of iemand als Ben Johnson [betrapt op doping] erbij moet hangen.”

Gelukkig voor de bijna honderd werknemers mag er bij Infostrada Sports eindeloos over sport worden gepraat. Het bedrijf, dat eerder deze maand zijn tienjarig bestaan vierde, leeft van sport. Of liever: van statistieken als de genoemde 2,45 en 8,90 meter. De wereld van sportinfo voorzien is de missie van oprichter en directeur Philip Hennemann (45). „We houden ruim honderd sporten bij. En in 107 landen de hoogste voetbalcompetitie. We hebben altijd gezegd, en die droom komt dichtbij, dat we de Reuters van de sport willen zijn.” Reuters is een gerenommeerd internationaal persbureau. Om alle informatie te verzamelen zijn in Nieuwegein via negen schotels vierhonderd kanalen met sport te ontvangen.

De komende weken zal het in de kantine van Infostrada wat rustiger worden. Dertig medewerkers zijn afgelopen weekeinde naar Qatar vertrokken waar de Aziatische Spelen worden gehouden. Geen evenement dat veel aandacht in Nederland trekt, maar in omvang is het wel het tweede sportevenement in de wereld. Na de Olympische Spelen. „Het gaat om tienduizend sporters die in 39 verschillende sporten actief zijn. Er zijn dagen met veertigmaal een uitreiking van medailles. Dat is heel veel. Vergelijk het met de Winterspelen: die duren twee weken en daar worden ruim tachtig medaille-evenementen gehouden”, zegt Hennemann.

Veel sporters, sporten en medailles betekent ook veel statistieken. Wat te denken van de ‘biootjes’ die van de deelnemers worden gemaakt. „Je moet niet denken dat we de afgelopen weken alleen maar die bio’s hebben gemaken. Kracht van ons bedrijf is dat we die informatie voor het grootste deel hebben liggen. Maar zeker, de kans bestaat dat we een speerwerper uit Qatar nog niet in onze datebase hadden zitten. Dat is nu bijgewerkt door de mensen die al ter plaatse zijn.”

Voor Infostrada betekenen de Aziatische Spelen een miljoenenopdracht. Behalve de informatie vooraf, ten behoeve van de journalisten die de wedstrijden verslaan, zorgt het in Nieuwegein gevestigde bedrijf ook voor een nieuwsservice tijdens de Spelen. „We hebben 120 freelancers getraind die in het Engels en Arabisch voor quotes van sporters zorgen. Het werk van journalisten nemen we niet over: zij moeten met onze informatie zelf voor het verschil met hun collega’s zorgen.”

Mede dankzij de Aziatische Spelen is Infostrada dit jaar voor het eerst winstgevend. De eerste jaren waren zwaar, moesten veel investeringen worden gedaan om de database op te bouwen. „De zeven magere jaren waren erg mager”, zei investeerder en meerderheidsaandeelhouder Willem van Kooten onlangs. Hij moest de laatste jaren bijstorten om Infostrada overeind te houden. Nu begint de opgebouwde expertise geld op te leveren en denkt Hennemann dit jaar op een omzet van 7,5 miljoen euro en een winst van ruim een half miljoen uit te komen. „Organisaties als het Internationaal Olympisch Comité en de [voetbalbond] FIFA zijn de laatste jaren professioneler geworden. Zij hebben er geld voor over dat journalisten van de juiste data worden voorzien. En als je een paar miljard uitgeeft aan de organisatie van de Spelen in Athene, dan maakt die paar miljoen euro ook niet veel uit. Op dit soort zaken wordt een evenement in de publiciteit afgerekend.”

De eerste klanten van Infostrada kwamen bijna tien jaar geleden mee met de aankoop van het voetbalarchief van de legendarische John Frederikstadt. Met zijn in schriftjes verzamelde kennis bediende hij grote afnemers als de NOS, De Telegraaf en het Algemeen Dagblad. „Geleidelijk aan zijn wij ons aanbod gaan verruimen en dan is het fijn om al zulke grote klanten te hebben. Vorige week hebben we een meerderheidsbelang in Hayters Teamwork in Engeland genomen. Dat bedrijf bestaat ruim vijftig jaar en heeft zo’n beetje alle kranten en tv-zenders in Engeland als klant. Hun kennis willen we koppelen aan onze database”, aldus Hennemann die tot 1995 voor IBM actief was. Buiten werktijd maakte hij in 1995 een diskette over de Tour de France, zijn eerste stap richting Infostrada. „Met hulp van mijn familie. Er zijn er drieduizend van verkocht.”

De tijd van verzamelaars als Frederikstadt is volgens Hennemann voorbij. „De organisatie van de Tour de France heeft een archivaris. Maar voor de media wordt dat steeds minder interessant: een wielerjournalist wil niet alleen weten hoe vaak een renner de Tour de France heeft gereden. Hij wil ook weten wat hij in de klassiekers heeft gedaan en of hij wel eens nationaal kampioen is geweest. Dan heb je plotseling veel minder aan zo’n archief. Daar komt nog bij dat we tegenwoordig foto’s, video en nieuws leveren.”

De waardering voor de schriftjes van Frederikstadt is nog altijd groot bij Infostrada, ook al zijn de eisen aan de informatievoorziening nu veel hoger. Het bedrijf is in Nederland zeventien uur per dag open voor allerhande vragen: de vestiging in Australië is ’s nacht bereikbaar. Kranten en tv-zenders betalen, afhankelijk van het aantal vragen, vijfhonderd tot tienduizend euro per maand. „Frederikstadt is een voorbeeld voor iedereen, want hij maakte eigenlijk nooit fouten”, zegt Robin van Helden in de hal van het bedrijf, waar aantekeningen van de voetbalstatisticus met doorzichtige folie op de ramen zijn geplakt. „Het kwam voor dat hij middenin de nacht een scheidsrechter wakker belde als hij over iets twijfelde.”

De hoeveelheid data is zo groot dat niemand bij het bedrijf durft te beweren dat er foutloos wordt gewerkt. „We zeggen altijd dat we minder fouten maken dan onze concurrenten”, zegt Hennemann. „Het is complex. Zelfs data uit het verleden moeten soms aangepast worden: de naam van Gunda Niemann komt in vier officiële gedaanten voor.” Bij Japanse afnemers volgt een boete wanneer de data niet kloppen. „Een deel van een krantenoplage in Japan is wel eens vernietigd omdat we de verkeerde minuut van een doelpunt hadden gegeven”, zegt Van Helden.

Tijdens wedstrijden van de eredivisie worden, onder meer voor Talpa, talloze statistieken bijgehouden, van gele kaarten tot schoten op het doel. „Van iedere speler maken we voor elke wedstrijd een tiental kenmerken: zodra hij dan bijvoorbeeld voor de vijfde keer geel krijgt, kunnen we dat direct onderin beeld zetten”, vertelt de oud-atleet. Twee tot drie mensen kijken naar een wedstrijd: eentje houdt ook het balbezit bij wat later in een verhoudingsgetal (bijvoorbeeld 58:42) wordt getoond. „Linkermuisknop druk je in als bijvoorbeeld Ajax in bezit is, rechtermuisknop Feyenoord.”

Nu Infostrada volgens Hennemann bijna de Reuters van de sportwereld is, droomt hij van een nieuw ideaal. Mede door acquisities is het doel om in tien jaar aan een omzet van honderd miljoen euro en duizend medewerkers te komen. Hennemann gelooft niet dat bijvoorbeeld Google het werk van Infostrada overbodig zal maken. „Dat werkt natuurlijk perfect om bepaalde data te achterhalen. Maar het maken van overzichten en rangordes gaat niet automatisch. Het is leuk wat wij doen, maar het is ook hard werken.”