Machteloos Ajax is flink uit vorm

Ajax speelde gisteren in Tsjechië een matige wedstrijd tegen Sparta Praag (0-0).

De ploeg speelde 50 minuten met tien man, na rood voor Emanuelson.

Vooraf was het streven van Ajax-trainer Henk ten Cate een snelle kwalificatie voor de volgende ronde van het UEFA-Cuptoernooi af te dwingen. Zijn team wacht immers nog een drukke periode voor de winterstop. Achteraf mocht hij blij zijn dat Ajax zonder kleerscheuren uit Tsjechië huiswaarts kon keren. Althans, de schade bleef tegen Sparta Praag beperkt tot zes gele kaarten, waarvan twee voor Urby Emanuelson die voor rust met rood van het veld moest, een doelpuntloos gelijkspel en bovenal zeer armetierig voetbal.

Ajax is van slag sinds de thuisnederlaag tegen PSV, bijna twee weken geleden. Toen openbaarde zich de harde realiteit dat de onttroonde koploper niet over het beste elftal van Nederland beschikt. De groep van het UEFA-Cuptoernooi, waarin de Amsterdamse ploeg werd ingedeeld, is met Zulte Waregem, Espanyol, Sparta Praag en Austria Wien misschien niet erg inspirerend. Zeker niet in vergelijking met vorig seizoen, toen met een minder evenwichtig team werd overwinterd in de Champions League. Dat alles mocht voor Ajax geen reden zijn om de tegenstander van gisteravond, die voor een laatste kans vocht, zo slap tegemoet te treden.

Ten Cate gaf zijn ploeg een compliment voor de wijze waarop met tien man vijftig minuten lang het doel werd schoon gehouden. Maar hij zal achter de schermen toch wel een hartig woordje hebben gesproken over de gang van zaken in de eerste helft. Ajax slofte toen over het slechte veld, combineerde hopeloos en dwong niets af.

De irritatie nam steeds meer toe, zelfs bij ijskonijn Klaas-Jan Huntelaar. Dat leidde tot tal van overtredingen en discussies met arbiter Piccirillo. De Fransman liet zich niet onbetuigd en trok vijf keer geel voor Ajacieden. Opvallend was dat Huntelaar en Emanuelson kort na hun terechtwijzing weer overtredingen maakten en daarmee het noodlot tartten. Toen Emanuelson bij een tegenaanval van Sparta Pospech opzichtig vastgreep, kon Piccirillo niets anders doen dan hem naar de kleedkamer sturen.

Ten Cate, die het naderende onheil voelde aankomen, stond net op het punt Olaf Lindenbergh in de ploeg te brengen. De internationaal onervaren Emanuelson, was hem echter voor. „Lindenbergh stond al klaar en deed zijn trainingsjack uit. Ik was net te laat. Ik heb toen maar vlug Huntelaar eruit gehaald. Die was ook dicht bij een tweede gele kaart.”

De vorm van veel Ajacieden laat momenteel te wensen over, erkent Ten Cate. „Bovendien missen sommige jongens duidelijk ervaring. Daarbij was het op deze grasmat moeilijk voetballen.”

De strategie die de anders tactisch sterke oefenmeester had bedacht, werkte ook niet bepaald bevorderlijk voor een ploeg die in een moeilijke fase zit. Ten Cate liet Ajax spelen in het 4-4-2-systeem en een ruit op het middenveld.

Met name het gemis aan vleugelaanvallers maakte Ajax nog machtelozer dan recent tegen PSV en FC Twente. Eigenlijk creëerde de anders zo aanvalslustige ploeg nauwelijks een kans. Slechts een schot van Stam zorgde in de eerste helft voor wat gevaar. De verdediger deelde als enige Ajacied niet in de malaise. Hij schakelde spits Lustrinelli volledig uit en zorgde er ongeveer in z’n eentje voor dat de toch al weinig efficiënte ploeg uit Praag nauwelijks kansen kreeg.

Voor Ajax resten nog wedstrijden tegen Espanyol (donderdag thuis) en Waregem (uit). Aangezien de bovenste drie ploegen zich plaatsen, zal de ploeg van Ten Cate de schifting wel overleven. De huidige vorm baart grotere zorgen. Ten Cate: „We moeten hier gewoon doorheen. Positief is wel dat we ook met tien man niets hebben weggegeven. We moeten daarom in mijn ogen met z’n allen nu ook weer niet heel dramatisch gaan doen.”