Rus slaat golfballetje in baan om de aarde

Het is 35 jaar geleden dat Alan Shepard, commandant van de Apollo 14-missie, stiekem een golfclub naar de maan smokkelde voor een slag van „miles and miles and miles”. Tijden veranderen: op initiatief van de Canadese golfclubproducent Element 21 sloeg de Russische kosmonaut Mikhail Tyurin gisterenavond een balletje vanaf het internationale ruimtestation ISS. Een grapje op het dak van ’s werelds hoogste laboratorium, en een reclamestuntje.

Het bedrijf Element 21 ontleent zijn naam aan scandium, het 21ste element uit het periodiek systeem. Van dat zeldzame metaal maakt het Canadese bedrijf zijn golfclubs. Maar scandium – licht, sterk en met een hoog smeltpunt – kent ook toepassingen in het ISS. Dat gegeven, plus de herinnering aan Alan Shepard’s fratsen, deed het idee voor deze stunt ontstaan, vertelt Nataliya Hearn, directeur van Element 21. De Russen waren meteen bereid mee te werken. Welk bedrag de Russen opstrijken wil Hearn niet zeggen.

NASA heeft volgens een woordvoerder „geen mening over dit Russische experiment”. De Amerikaanse ruimtevaartorganisatie maakt zich geen zorgen over de veiligheidsrisico’s van de golfbal. Botsing met het ISS of de spaceshuttle wordt onwaarschijnlijk geacht, omdat de bal naar achteren is geslagen.

Wat er verder met de golfbal zal gebeuren, is onduidelijk. NASA verwacht dat de bal na ongeveer drie dagen opbrandt in de atmosfeer. Maar volgens Hearn hebben Russische analisten berekend dat de bal eerder drie jaar rond de aarde zal cirkelen.

Boudewijn Ambrosius, hoogleraar astrodynamica aan de Technische Universiteit Delft, denkt dat NASA gelijk heeft.