Vermist! De tekenaar van Calvin and Hobbes

Bill Watterson stopte opeens met zijn strip.

Fans zoeken hem na tien jaar nog steeds, tevergeefs.

Halverwege de jaren ’80 verschijnt een krantenstrip die anders is dan alle anderen: Calvin and Hobbes. Tekenaar Bill Watterson krijgt het voor elkaar om grote levensvragen terug te brengen tot een paar plaatjes. De zesjarige Calvin (Casper in de Nederlandse versie) is een betweterig en hyperactief joch op zoek naar avontuur. Samen met knuffeltijger Hobbes, die in zijn fantasie tot leven komt, wil hij de wereld ontdekken.

Hobbes is Calvins geweten. Als de jongen hem vraagt wat hij het allerliefste zou willen in het leven, antwoordt Hobbes: „Een veldje in de zon.” Waarop Calvin vertwijfeld uitroept: „Wat! Een veldje in de zon? Ben je gek of zo! Wil je geen geld dan, en macht?”

Vrijwel meteen is de strip een doorslaand succes. Miljoenen lezers over de hele wereld raken verknocht aan Calvins filosofische streken. De strip wordt wereldwijd afgedrukt in 2.400 kranten. Er worden meer dan 30 miljoen stripboeken verkocht. En op het hoogtepunt van zijn roem, stopt Watterson er ineens mee. Op 31 december 1995 staat de laatste aflevering in de krant, met een begeleidend briefje van de tekenaar: „Mijn interesses zijn veranderd. Ik wil graag werken op een bedachtzamer tempo met minder artistieke compromissen.” En dat was het dan. Fans over de hele wereld zijn verbijsterd.

Watterson blijkt zich al jaren te ergeren aan twee ontwikkelingen. Door bezuinigingen bij kranten blijft er steeds minder ruimte over voor zijn tekeningen. En vanwege het grote succes wil zijn uitgever merchandise van Calvin and Hobbes op de markt brengen. Zelfs Disney en Spielberg hebben interesse in de rechten. Maar Watterson weigert zijn geesteskind te verkopen.

Watterson trekt zich terug in zijn geboortedorp Chagrin Falls, waar hij leeft als een kluizenaar. Volgens geruchten schildert hij daar landschappen, samen met zijn vader. Hij weigert interviews en vraagt zijn uitgever geen fanmail door te sturen.

Veel fans kunnen Wattersons zelfgekozen kluizenaarschap maar moeilijk accepteren. Verschillende journalisten doen een poging om de man te vinden. Eén van hen belandt bij Wattersons moeder, die hem vriendelijk te woord staat. Maar als hij naar de huidige bezigheden van haar zoon vraagt, zwijgt de oude vrouw als het graf en wijst hem de deur.

Het laatste teken van leven komt in 2005, als Watterson via de mail vragen beantwoordt van fans. Wat zijn grootste inspiratiebron is op dit moment? „Ik kijk vooral naar kunstenaars uit de 16de eeuw, zoals Titiaan.”

Toon Beemsterboer

Beluister de zoektocht naar Watterson: jawboneradio.blogspot.com/2005/11/jawbone-81-in-search-of-bill-watterson.html of 99388 naar 7585