Murdoch passeert Branson

Het komt niet vaak voor dat anderen de Britse ondernemer Richard Branson, oprichter van het succesvolle Virgin-concern, te slim af zijn. Maar ditmaal lijkt Branson de loef te zijn afgestoken door niemand minder dan mediabaron Rupert Murdoch en diens zoon James.

Inzet van hun conflict is het televisiestation ITV, het grootste commerciële omroepbedrijf in Groot-Brittannië. Branson steunde bijna twee weken geleden een overnamepoging van ITV door het kabelbedrijf NTL, waarvan hij grootaandeelhouder is. Het ging om een bod van 4,7 miljard pond (6,96 miljard euro).

Net nadat nog een andere gegadigde, het Duitse RTL-concern, belangstelling had getoond, sloeg het televisiebedrijf BSkyB van de Murdochs toe. In één klap zag het kans 17,9 procent van de aandelen te bemachtigen voor de som van 940 miljoen pond. Zo werd BSkyB, waarvan James Murdoch topman is, grootste aandeelhouder. Daarmee kwam het overnamebod van NTL op losse schroeven te staan.

Branson reageerde furieus en zei dat de Murdochs een bedreiging voor de Britse democratie vormen. Hij stelde dat het uit concurrentieoverwegingen ontoelaatbaar is dat BSkyB zo’n groot aandeel van een grote concurrent verwerft. Zijn advocaten, kondigde hij dreigend aan, zouden bezien welke stappen verder genomen zouden kunnen worden.