Met overwinning in Masters verbaast Federer alleen zichzelf

Roger Federer Foto AFP Switzerland's world number one Roger Federer eyes the ball during his match against US's James Blake at the Tennis Masters Cup final in Shanghai, 19 November 2006. Federer defeated Blake 6-0, 6-3, 6-4. AFP PHOTO/Frederic J. BROWN AFP

Roger Federer verliet het centre court van het Qi Zhong tenniscentrum gisteren op de klanken van Tina Turners Simply the best. Hij had geen betere uitgeleide kunnen krijgen. De Zwitser had in de ruim anderhalf uur daarvoor tegen de Amerikaan James Blake bewezen waarom hij – en niemand anders dan hij – de wereldranglijst aanvoert. Met overmacht won hij de finale van het afsluitende wereldkampioenschap in Sjanghai: 6-0, 6-3 en 6-4. Dankzij die prestatie is hij ruim anderhalf miljoen dollar rijker.

Het was voor de derde keer in vier jaar tijd dat Federer de Masters Cup op zijn naam schreef; hij won de officieuze wereldtitel eerder in 2003 en 2004. De schier onaantastbare Zwitser herhaalde daarmee de topprestatie van de Amerikaan Pete Sampras, die als laatste tennisser de Masters Cup drie keer veroverde.

Federer won in 2006 de Australian Open, de US Open en Wimbledon en verzamelde in de loop van het jaar een ongeëvenaard groot aantal ranking points: 8.370. Nu is al zeker dat hij op 26 februari volgend jaar het record van de Amerikaan Jimmy Connors, die 160 achtereenvolgende weken nummer een van de wereldranglijst was, zal breken.

Federer opende de partij tegen Blake met een regen aan aces en trok in amper een half uur tijd de eerste set naar zich toe: 6-0. Alleen in de vijfde game moest hij vijf breakpunten zien te verwerken. Blake bood in de tweede set goed partij. Hij speelde attractief serve and volley spel en riep tot drie keer toe met succes de Hawk-Eye machine in om een fout van de lijnrechter te herzien.

Maar Federer speelde zijn eigen spel. Nadat hij in de derde game van de tweede set wederom drie breakpunten had gered, was de wedstrijd zo goed als voorbij. Vanaf dat moment demonstreerde de 25-jarige Zwitser enkel nog een staaltje van zijn beste kunnen.

Blake, die als achtste en laatste het onderonsje van de wereldtop was binnengedrongen, heeft op zijn beurt een goed toernooi achter de rug. De 26-jarige Amerikaan, die zaterdag de Argentijnse titelverdediger David Nalbandian in twee sets had uitgeschakeld (6-4 en 6-1), staat momenteel vierde op de wereldranglijst en moet naast Roger Federer alleen Rafael Nadal en Nicolai Davidenko voor zich dulden.

Overigens wist Blake van zijn vijf voorgaande ontmoetingen met de ranglijstaanvoerder niet één partij te winnen. Hun laatste treffen was in de kwartfinale van de US Open, afgelopen september. Federer won die partij in vier sets.

Menigeen had vooraf gespeculeerd op een finale tussen Federer en Nadal in Sjanghai. Maar de twee grote rivalen troffen elkaar zaterdag al in de halve finale, waarin de Zwitser zijn beste spel liet zien: 6-4 en 7-5. „Het was een grote uitdaging voor mij, want Nadal speelt altijd in dezelfde stijl”, liet de winnaar na afloop van die partij aantekenen. „Maar dat doet hij dan ook enorm goed. Dit zijn de wedstrijden waar ik op wacht: mijn achtervolgers verslaan in de laatste partijen van het jaar.”

Blake toonde zich na afloop van de finale een goed verliezer. „Als ik mij realiseer hoe hoog het niveau was dat Roger en ik speelden, dan kan ik niet anders dan positief zijn over het resultaat”, zei hij. „Misschien leek het alsof ik van de baan werd gemept, maar ik voel dat ik mij met de beste tennissers van de wereld kan meten.”

Een paar jaar geleden zou hij zoiets nooit hebben durven zeggen, onderstreepte Blake. De New Yorker refereerde daarmee aan aan zijn noodlottige ‘ontmoeting’ met een netpaal, in 2004, waarbij hij een gebroken nek opliep. „Twee jaar lang kon ik nauwelijks een hap door mijn keel krijgen. Nu ben ik nummer vier van de wereld. Wie had dat ooit gedacht?”