Delta lost problemen liever zelf op

De luchtvaart herstelt zich – een mooi moment om Delta over te nemen en het grootste luchtvaartbedrijf van de VS te worden, vindt US Airways. Maar Delta reageert afwijzend.

„Dear Jerry, het is alweer een paar maanden geleden dat ik je belde om te zeggen dat US Airways met Delta wil praten over een mogelijke fusie”, schrijft US Airways-bestuurder Douglas Parker op 29 september. „Wij zijn erg onder de indruk van jullie reorganisatie. [...] Desondanks geloven we dat een fusie een beter alternatief is dan het plan zelfstandig te blijven.”

Bijna drie weken later volgt een antwoord van Delta’s Gerald Grinstein. „Dear Doug. Ik wil je bedanken voor je aardige woorden. [...] Gezien het werk dat nog te doen is, denken wij dat het niet productief is nu verkennende gesprekken te voeren zoals jij deze voorstelt.”

„Dear Jerry”, reageert de US Airways-voorzitter weer, op 14 november, „ik was teleurgesteld dat je me niet wilde ontmoeten of zelfs niet per brief verder wilde praten.”

Dan maar niet goedschiks. Parker bracht gisteren een bod uit van 8 miljard dollar (6,2 miljard euro) op het twee keer zo grote Delta Air Lines. Als de overname doorgaat, wordt het fusiebedrijf de grootste luchtvaartmaatschappij van de VS. Marktkenners zien het als de voorbode voor een overnamegolf.

Die zat er toch al aan te komen, want het gaat niet goed met de Amerikaanse luchtvaartsector. Na de aanslagen van september 2001 verloor de branche 40 miljard dollar aan inkomsten. Het laatste decennium moest de helft van de twaalf grootste maatschappijen uitstel van betaling aanvragen.

De problemen waren legio: vakbonden wilden geen lagere lonen voor piloten accepteren, zakelijke reizigers bleven weg en de markt had last van overcapaciteit. Concurrentie van goedkopere luchtvaartmaatschappijen leidde tot prijsdalingen.

Intussen doet de sector het weer iets beter. Bezettingsgraden stijgen, net als de ticketprijzen. In het tweede kwartaal werd sectorbreed zelfs 1,6 miljard dollar winst gemaakt, het beste resultaat van de afgelopen zes jaar. De maatschappijen zagen het internationale vliegverkeer aantrekken.

US Airways kwam de magere jaren eerder te boven dan Delta. Nadat het bedrijf in de periodes 2002-2003 en 2004-2005 in het Amerikaanse voorstadium van faillissement (Chapter 11) had verkeerd, bood concurrent America West uitkomst. Parker, toen nog topman van die maatschappij, kocht zich met zijn medebestuurders in bij US Airways en als de eenmalige kosten voor de overname niet worden meegerekend, maakte het bedrijf vorig kwartaal winst. Alleen prijsvechter Southwest is winstgevender.

Delta (nu nog nummer drie van het land) vervoerde vorig jaar 78 miljoen passagiers, twee keer zoveel als US Airways (nummer zeven met 37 miljoen passagiers). Delta heeft 47.000 werknemers, US Airways heeft er 10.000 minder. Over ontslagen is nog niets gezegd, maar Parker wil in ieder geval 1,7 miljard dollar op jaarbasis besparen en de capaciteit met een tiende terugbrengen.

Ondanks de bedrijfsomvang gaat het aanzienlijk slechter met Delta. De maatschappij vroeg pas uitstel van betaling aan in de maand dat US Airways voor de tweede keer uit surseance kwam. Volgens een van de brieven van US Airways’ Parker, die gedeponeerd zijn bij beurstoezichthouder SEC, willen Delta’s schuldeisers samen 16 miljard dollar zien.

Dat de woordvoerder van Delta gisteren benadrukte dat het bedrijf op eigen kracht uit de sanering wil komen – daarna kan het altijd nog nadenken over een fusie – beschouwt Parker als een tijdelijk probleem. „Wat je nu ziet is de reactie van mensen die het bod nog even moeten verwerken.”