Oefenduel als bananenschil

De Engelse bondscoach Steve McClaren ligt onder vuur. Twee op de drie fans meent dat hij ongeschikt is voor de baan. Vanavond tegen Oranje hoopt hij het tegendeel te bewijzen.

Kritiek op het selectiebeleid. Kritiek op de belabberde speelwijze. Kritiek op de povere resultaten, bovenal. Marco van Basten is niet de enige coach van een nationaal elftal die af en toe zwaar onder vuur komt te liggen. Zijn Engelse collega Steve McClaren heeft het ook niet eenvoudig, in het land van de tabloids en de BBC-pundits. De strengste critici zien in de oefeninterland van vanavond zelfs een potentiële bananenschil waar de coach lelijk kan over uitglijden. Indien het team, geplaagd door acht afzeggingen, niet 90 minuten goed presteert, zal de roep om een nieuwe bondscoach alleen maar aanzwellen, waarschuwde voormalig Engeland-aanvoerder Terry Butcher op de radiozender BBC.

Al sinds zijn aantreden op 1 augustus van dit jaar moet de Engelse voetbalbond FA zich om de paar weken verantwoorden waarom voor McClaren werd gekozen. Eigenlijk had de FA tal van coaches gepolst, maar de Noord-Ier Martin O’Neill koos ervoor Aston Villa te reanimeren en de Braziliaan Luis Felipe Scolari, trok zich op het laatste moment terug toen een legertje journalisten voor zijn deur kwam kamperen nadat zijn naam was uitgelekt. Dus werd het de 46-jarige McClaren, al in deeltijd aan de slag als assistent van de opgestapte Sven-Göran Eriksson. Hij won als hoofdcoach welgeteld één trofee: de inferieure League Cup, met Middlesbrough, in 2004. Dit jaar speelde hij met datzelfde Middlesbrough de finale van het UEFA-Cuptoernooi tegen FC Sevilla. Het Spaanse team won met 4-0.

Die avond nog kreeg McClaren, amper bekomen van de dreun, al vragen over zijn aanstaande baan als bondscoach, en of hij wel de juiste man op de juiste plaats was. En of het geen teken aan de wand was dat hij pas nummer twee of drie op het lijstje van de FA was. De coach bleef kalm, antwoordde sussend dat kritiek er bijhoort en dat hij wenste afgerekend te worden op de resultaten met Engeland en de kwalificatie voor Euro 2008.

En afgerekend wordt hij. Na een teleurstellende 0-0 in eigen land tegen Macedonië en een 2-0 nederlaag in Kroatië is het selectiebeleid van McClaren en zijn tactiek onderwerp van nationaal debat. Dat McClaren na de kansloze nederlaag in Kroatië toegaf dat zijn tactisch plan had gefaald, werd door de meeste critici alleen maar gezien als een extra argument voor hun stelling dat hij niet de juiste man op de juiste plaats is. Engeland staat met 7 punten nog wel bovenaan in groep E, maar deelt de eerste plaats met Israël, Kroatië en Macedonië. Israël en Kroatië hebben bovendien een wedstrijd minder gespeeld, en ook het Rusland van bondscoach Guus Hiddink staat met een wedstrijd minder op twee punten van Engeland.

De fans van het Engelse nationale team lijken aan de kant van de critici te staan. Een rondvraag van BBC Radio Five Live bij ‘Englandfans’, de officiële supportersclub van het nationale elftal, leerde dat 67 procent van de fans meent dat McClaren ongeschikt is voor de job van bondscoach. En 70 procent meent dat David Beckham, ondanks een dip in zijn prestaties bij Real Madrid, onmiddellijk moet terugkeren in het nationale elftal. McClaren heeft nog geen enkele keer een beroep gedaan op de middenvelder.

Ook vanavond is de vrijetrapspecialist er niet bij. Wel in de basis een onbekende als Micah Richards, de 18-jarige rechtsback van Manchester City die de geblesseerde Gary Neville vervangt. En in de aanval koppelt McClaren Wayne Rooney aan Andy Johnson, vorig jaar nog spits bij Crystal Palace, nu de aanvalsleider van Everton. McClaren kan wel een beroep doen op ervaren spelers als Steven Gerrard, Frank Lampard en John Terry en kiest in doel opnieuw voor Paul Robinson van Tottenham. De doelman kwam zwaar onder vuur te liggen, nadat hij in Kroatië sullig over een terugspeelbal van Gary Neville trapte en zo verantwoordelijk werd gehouden voor de 2-0.

Critici hadden liever gezien dat McClaren tussentijds koos voor een mindere tegenstander, om het team wat vertrouwen te laten opdoen. „Maar ik speel liever tegen een goed team”, klonk het gisteren zelfbewust. McClaren wordt zo langzamerhand een beetje moe van alle kritiek, en beschuldigt de pers ervan verdeeldheid te willen zaaien. De coach speelt dus vanavond niet alleen tegen Oranje, maar ook en vooral tegen de publieke opinie in eigen land.