Een nieuw begin boven de poolcirkel

Zondag begint het skiseizoen. Met de wispelturige Amerikaan Bode Miller (29) opnieuw in de rol van favoriet. Als het meezit.

Tja, Bode Miller. Wat is komend skiseizoen van hem te verwachten? Vooralsnog niets, ook al schreeuwt de onberekenbare Amerikaan van de daken dat hij nieuwe ambities heeft aangeboord. Miller wil het recordaantal van dertien wereldbekeroverwinningen in één seizoen, van de Zweed Ingemar Stenmark en de Oostenrijker Hermann Maier, overtreffen.

Maar de 29-jarige Miller is befaamd om zijn wispelturigheid. Vraag is of hij wel in de stemming is. Of hij gemotiveerd is. Of hij op de been blijft. Of hij van de alcohol kan afblijven. Of hij de disco’s kan mijden. En of hij geen ruzie zoekt met de Amerikaanse chef-coach Phil McNichol.

Maar áls Miller zo gedisciplineerd is als hij momenteel beweert, behoort hij overmorgen in het Finse Levi ontegenzeglijk tot de favorieten bij de eerste wedstrijd om de wereldbeker. Vooralsnog lijken de Amerikaan Ted Ligety en de Noor Aksel-Lund Svindal de grootste kanshebbers voor de slalomrace in Lapland.

Normaliter zou ook Benjamin Raich, de olympische kampioen op dat onderdeel, tot de favorieten moeten worden gerekend. Over zijn vorm bestaat enige twijfel, omdat de Oostenrijker zich dit seizoen gaat toeleggen op de afdaling en de Super-G en om die reden in de voorbereiding meer op snelheid dan op techniek heeft getraind.

Maar wie er ook meedoen in Levi, de meeste aandacht gaat uit naar Miller, die in februari miserabele Olympische Spelen beleefde. Dat hij geen medaille won kwam hem op een stortvloed aan kritiek in de Amerikaanse media te staan.

Miller heeft zich de harde woorden schijnbaar aangetrokken, want bij aanvang van een nieuw ski-jaar beweert hij ‘een ander mens’ te zijn, een beeld dat wordt bevestigd door leden van het Amerikaanse skiteam, die tegenover journalisten zeiden Miller nooit eerder zo oprecht serieus te hebben meegemaakt.

De skiër heeft zelfs vrede gesloten met de Amerikaanse skibond, de organisatie waarmee hij tot vorig jaar voortdurend conflicten uitvocht. Tot op heden houdt Miller zich aan de mores van de nationale selectie. Ook heeft hij beloofd bij wedstrijden in het hotel van de ploeg te zullen slapen, en zich niet langer te zullen afzonderen in zijn camper.

De ‘nieuwe’ Miller moet presteren op nieuwe ski’s, want de Amerikaan is weer eens van sponsor veranderd. Zijn miljoenencontract bij Atomic heeft hij ingeruild voor een lucratieve overeenkomst met Head, geen toonaangevend merk, dat het de laatste jaren vooral moest hebben van de Liechtensteiner Marco Büchel.

De eerste wedstrijd van het skiseizoen heeft op een ongebruikelijke plek plaats: 170 kilometer boven van de poolcirkel in Levi, een mondain skioord in Fins Lapland. De vrouwen hebben er twee keer eerder een wereldbekerwedstrijd gehad, de mannen komen er voor het eerst. De vrouwen hebben hun wedstrijd morgen, een dag eerder dan de mannen.

‘Levi’ is voor het eerst in november geprogrammeerd om de lange periode tussen de traditionele openingswedstrijd in Sölden (eind oktober) en de Noord-Amerikaanse serie in Lake Louise, Aspen en Beaver Creek (eind november, begin december) te overbruggen. Door afgelasting van de wedstrijd in Sölden, wegens de (te) hoge temperaturen, komend de alpineskiërs elkaar in wedstrijdverband nu voor het eerst in het hoge noorden tegen.

De Finnen zijn vooral geïnteresseerd in de verrichtingen van hun landgenoten Kalle Palander en Tanja Poutiainen. Van de eerste, voormalig wereldkampioen en wereldbekerwinnaar op de slalom, is het de vraag of hij volledig is hersteld van zijn knieblessure. Poutiainen, tweevoudig winnares van de wereldbeker die bij de Spelen in Turijn zilver won op de reuzenslalom, begint met hoge verwachtingen. Zij zegt in vorm te zijn en was teleurgesteld dat de eerste wedstrijd in Sölden werd afgelast. Tegenstand wordt in haar geval verwacht van de Zweedse Anja Pärson en de Oostenrijkse Marlies Schild.

Grote afwezige in Levi bij de vrouwen is meervoudig olympisch en wereldkampioene Janica Kostelic uit Kroatië. Zij heeft een sabbatical genomen om haar lichaam – voornamelijk rug en knieën – rust te gunnen. In de hoop te worden verlost van aanhoudende fysieke klachten.