Piech power

Nog maar zes maanden geleden leek de positie van Bernd Pischetsrieder als topman van Volkswagen zekerder dan ooit. Ondanks de langdurige machtsstrijd met zijn voorganger, president-commissaris Ferdinand Piëch, was de hoogste baas van de Duitse autoproducent er toch in geslaagd de unanieme steun van de raad van commissarissen te verkrijgen voor een contractverlenging met vijf jaar en voor een mandaat om een paar van de meest in het oog springende kostenproblemen op te lossen. Maar nu is Pischetsrieder toch voorgoed uit het hoofdkwartier van het concern verbannen.

Het is onduidelijk waardoor de strijd met Piëch opnieuw is ontbrand. Misschien verschilden de president-commissaris en de uitvoerend directeur te veel van mening over de rol van VW bij de voorgenomen fusie tussen de vrachtwagenproducenten MAN en Scania. In Scania heeft VW een groot belang. Er is gesuggereerd dat Piëch vond dat VW meer invloed zou moeten hebben op het fusieconcern. Er deden ook geruchten de ronde over spanningen tussen Piëch en Christian Wulff, de minister-president van de deelstaat Nedersaksen, die een belang van 20 procent in VW heeft.

Dit alles zou kunnen schuilgaan achter de merkwaardige bekendmaking dit weekeinde dat VW een deel van de Europese productie wil terughalen naar Duitsland. Analisten hebben het voorstel weggehoond.

Hoe de zaak ook in elkaar steekt, het vertrek van Pischetsrieder is slecht nieuws voor de aandeelhouders van VW. Weliswaar zijn de grootste aandeelhouders niet in de eerste plaats geïnteresseerd in aandeelhouderswaarde. Porsche, dat een belang van 21 procent bezit, wil met VW samenwerken bij de ontwikkeling van nieuwe modellen. De beweegredenen van Nedersaksen zijn complexer. De deelstaat wordt heen en weer geslingerd tussen het verlangen om de waarde te maximaliseren en politieke overwegingen als de zorg om werkgelegenheid.

Maar de meerderheid van de beleggers moet vrezen dat het vertrek van Pischetsrieder de terugkeer naar de slechte gewoonten van vroeger inhoudt. Piëch heeft vorig jaar immers gezegd dat beleggers voor hem pas op de laatste plaats kwamen na klanten, werknemers, zakenpartners, leveranciers en dealers. Het nieuwe team zal de aandeelhouders er door veel praten van moeten zien te overtuigen dat deze verandering aan de top niet betekent dat Pischetsrieders hervormingen eveneens overboord gegooid zullen worden.

Anthony Currie

Voor meer commentaar uit Londen: www.breakingviews.com.Vertaling Menno Grootveld