Hevige strijd om eerste plek

Sjarapova begint als favoriete voor de wereldtitel door de winst op Dementjeva.

Amélie Mauresmo is bij lange na niet fit en verliest in Madrid kansloos van Petrova.

Spannender is de strijd om de vraag wie zich de beste proftennisster van het jaar mag noemen op papier in ieder geval nooit geweest. Justine Henin, Maria Sjarapova en Amélie Mauresmo maken na hun optredens van gisteravond in theorie alle drie nog kans om zondag in de Madrid Arena als nummer één van de wereld het tennisjaar af te sluiten. De greep naar de macht is het meest stijlvol als die gepaard gaat met het veroveren van de officiële wereldtitel.

In de praktijk lijkt Mauresmo na haar nederlaag van gisteravond tegen Nadia Petrova kansloos voor de eindoverwinning. Na dag één is de Franse tweevoudig grandslamwinnares net als Svetlana Koetsnetsova, Nadia Petrova, Elena Dementjeva, Martina Hingis en Kim Clijsters een outsider bij het WK, waar het totale prijzengeld drie miljoen dollar bedraagt.

Het puntenverschil tussen Henin, Sjarapova en Mauresmo op de zogenoemde Race to the Championships (het klassement dat rekening houdt met de gespeelde toernooien vanaf januari 2006) is miniem. De Belgische winnares van Roland Garros verdiende 3.472 punten met twaalf toernooien, de Russische kampioene van de US Open heeft na veertien evenementen 3.297 punten en de Franse winnares van de Australian Open en Wimbledon staat na zestien toernooien op 3.022 punten.

Het verschil in voorbereiding van de drie op weg naar ‘Madrid’ was wel groot. Henin speelde gisteravond tegen Hingis haar eerste partij in twee maanden. Als de Belgische de finale haalt wordt ze nummer één van de wereld, maar zover wil ze nog niet vooruitkijken. De Waalse stapte half september met een spierscheurtje in haar kuit van de baan tijdens de finale van de Fed Cup, in Charleroi. Sindsdien is het voor Henin een race tegen de klok is geweest om de Masters te halen. Tot vorige week twijfelde de speelster met de fluwelen backhand over haar deelname. „Ik heb geen idee waar ik sta, maar ik ben erbij. Dat is het belangrijkste”, zei Henin in de Belgische krant Het Nieuwsblad. „De vorige twee edities miste ik door blessures. De kuit moet het uithouden, dat is het enige dat telt. Het wordt een uitdaging. Maar ik ben een fenomeen. Met mij kun je alles verwachten.”

Sjarapova is na haar titel op de US Open de voorbije maanden aan een indrukwekkende zegereeks bezig geweest. De Russin schreef de indoortoernooien van Zürich en Linz op haar naam. De lange, blonde speelster verblijft al een week in Madrid om zich voor te bereiden op het gevecht om de prijs die ze in 2004 won. Zoals gewoonlijk bestond het leven van Sjarapova ook in Spanje niet alleen uit tennis. De rijkste tennisster ter wereld was vorige week woensdagavond te gast bij voetbalclub Real Madrid. Ze zag hoe de Galacticos een thuisduel in de Champions League wonnen van het Roemeense Steaua Boekarest. Na de wedstrijd volgde een ontmoeting met sterren als David Beckham, Ronaldo, Iker Casillas en Robinho. De vele sponsors van Sjarapova werden op hun wenken bediend toen ze op de foto ging met Beckham.

Gisteravond draaide de wereld van Sjarapova tijdens haar openingspartij tegen Dementjeva weer helemaal om tennis. In een paars jurkje, dezelfde kleur als de baan, trad ze vol overtuiging aan tegen haar landgenote. Sjarapova maakte haar favorietenrol waar met een overtuigende overwinning in twee sets: 6-1 en 6-4. Ze gaf na afloop kushandjes aan het publiek.

Titelverdedigster Mauresmo koesterde een paar weken geleden nog de hoop dat ze haar meest succesvolle seizoen ooit kon bekronen met een wereldtitel. Om als nummer één van de wereld het jaar te besluiten moet ze de hoofdprijs pakken, hopen dat Sjarapova de eindstrijd niet haalt en Henin niet verder komt dan de laatste plaats in haar groep. Net als Henin kende Mauresmo een slechte voorbereiding. Tijdens het toernooi van Zürich trok ze zich terug met een blessure aan haar schouder. Gisteravond bleek ze tegen Nadia Petrova nog niet voldoende hersteld. Het werd een pijnlijk optreden voor Mauresmo. De Française oogde verre van fit en verloor kansloos in twee sets: 6-2 en 6-2. Vooraf had ze al weinig geloof in een goede uitkomst gehad. „Sinds ik geblesseerd ben geraakt is het gevecht om de nummer één positie uit mijn hoofd. Ik weet dat dat heel moeilijk gaat worden”, stelde de Franse tennisster in Madrid. „Ik ben mentaal misschien frisser, maar mijn belangrijkste zorg is dat ik fit blijf. Alleen in topconditie kan ik winnen.”

Na de eerste dag lijkt Sjarapova de grote favoriete voor de eindzege en het bijbehorende bedrag van één miljoen dollar. Maar Sjarapova vindt net als Henin en Mauresmo de positie van nummer één veel belangrijker dan het wereldkampioenschap en de daarbij behorende trofee.

Lees meer op www.sonyericssonwtatour.com of 53812 naar 7585.