Strijd hedgefondsen met Ahold gaat door

Ahold houdt weer uitverkoop van dochters. Maar kritische aandeelhouders gaat dit niet ver genoeg. Belangrijkste discussiepunt is of Europese en Amerikaanse supermarkten wel in één concern thuishoren.

De hedgefondsen Centaurus en Paulson hebben bijna een half jaar gewacht op de nieuwe strategie van Ahold. Gisteren presenteerde Ahold een aantal drastische maatregelen. Op bijna alle punten komt het supermarktconcern tegemoet aan de eisen van de activistische beleggers. Maar niet aan de allerbelangrijkste: verkoop van de Amerikaanse supermarkten.

Wel verkoopt Ahold zijn Amerikaanse dochter US Foodservice, een levensmiddelengroothandel voor onder meer restaurants en scholen. Maar die divisie wordt door de buitenwereld en Ahold zelf allang niet meer gezien als kernonderdeel. Daarnaast verkoopt het concern één winkelketen in de VS, zijn supermarkten in Polen en Slowakije en zijn belang in het Portugese Jerónimo Martins. Reden: Ahold acht die ketens niet in staat nummer 1 of 2 te worden in hun marktgebied.

Ahold ontkent elk verband tussen de uitkomsten van het strategieonderzoek dat het sinds mei heeft uitgevoerd en het plan waarvoor de hedgefondsen steun bij andere aandeelhouders probeerden te krijgen. „Wij kennen die wensen alleen uit de media, we hebben nog nooit met hen gesproken”, zei Ahold-bestuurder Peter Wakkie gisteren.

Maar Ahold volgt opvallend veel suggesties van het duo. Zoals het voorstel om de helft van het hoofdkantoor weg te snijden en 500 miljoen euro aan kosten te besparen. Ook zal het concern kijken of er niet meer geld gehaald kan worden uit het verkopen en terughuren van vastgoed. „Al zien wij niet de pot met goud onder de regenboog die sommige anderen zien”, zei financieel directeur John Rishton van Ahold. Aholds voorstel om de helft van de opbrengsten van de verkopen terug te geven aan aandeelhouders zal beleggers moeten paaien. Ahold verwacht 4 miljard euro. Door analisten wordt dat als laag beoordeeld. Sommigen schatten de opbrengst op 5,5 miljard.

Centaurus en Paulson geven geen reactie, maar bronnen rond deze hedgefondsen stellen dat zij de verkoop van US Foodservice steunen. Ze zijn teleurgesteld dat alleen het slecht draaiende Tops en niet alle Amerikaanse supermarktketens worden verkocht. Verder blijft de manier waarop Ahold zijn financiële doelen in 2009 wil bereiken onduidelijk. Ook missen zij synergieplannen voor de resterende Amerikaanse supermarkten en de Europese ketens.

De bestuurders van Ahold gaan de komende weken in gesprek met alle grote aandeelhouders, ook met Centaurus en Paulson. Tot nu toe weigerde Ahold hen te ontmoeten, maar het moederbedrijf van Albert Heijn gaat ze nu individueel spreken, zei bestuurder Wakkie.

Een stevige discussie lijkt onvermijdelijk. De kern daarvan zal zijn of er enige samenwerkingsvoordelen zijn tussen de Amerikaanse supermarkten en de Europese. Die zijn er nauwelijks, betoogden de hedgefondsen deze zomer. Die zijn er wel degelijk, beargumenteerde de Ahold-top. Zo kunnen de Amerikanen leren van de huismerkstrategie van Albert Heijn en de Europeanen van de ervaringen met klantenkaarten in de VS.

De Amerikaanse dochters Stop & Shop en Giant-Carlisle brengt Ahold onder in één bedrijf, onder één Amerikaanse baas: Larry Benjamin, die doorschuift van US Foodservice. Maar hoe die twee ketens, die totaal verschillend zijn, meer van elkaar moeten profiteren, bleef vaag. Enkele analisten hadden meer verwacht en verlaagden hun beleggingsadvies. Vanochtend was Ahold met 2,75 procent de grootste daler van de AEX-fondsen.

Ook de doelstellingen die Ahold zichzelf stelt, kunnen niet op applaus rekenen. Het supermarktconcern noemt opnieuw een omzetstijging met 5 procent per jaar en een operationele marge van 5 procent. Dat zijn dezelfde doelstellingen die het in 2006 had moeten bereiken, maar die werden begin dit jaar losgelaten. Analist Fernand de Boer van Petercam verwacht dat het plan slaagt, maar Moberg geeft zichzelf wel drie jaar extra de tijd.

Ondanks de bedenkingen zal Ahold geen duimbreed wijken in de discussies met zijn criticasters. „Dit is de beste weg naar de toekomst”, zei Moberg gisteren. Wakkie: „We gaan de strategie uitleggen, we gaan niet weer een nieuwe strategie verzinnen. En we gaan ook niet over ons voorstel onderhandelen.”

Breaking views: pagina 19