Albert Heijn leert Amerika een lesje

Supermarktbedrijf Ahold blijft moeizaam draaien. Het gaat opnieuw reorganiseren.

Het succesvolle Albert Heijn moet het model worden van alle Aholdketens.

Anders Moberg gaat bij Ahold nog even stevig door met het ontmantelen van het concern dat hij in 2003 van Cees van der Hoeven overnam.

Sinds het boekhoudschandaal dat in dat jaar naar buiten kwam, heeft de Zweedse topman al flinke uitverkoop gehouden. Die kreeg gisteren een vervolg met de verkoop van groothandelsbedrijf US Foodservice, het afstoten van supermarktketens in Oost-Europa en de Verenigde Staten en van een aandelenbelang in Portugal.

Van het ooit over de hele wereld actieve Ahold, blijft een bedrijf over dat met supermarkten in Europa en de VS actief alleen nog actief is in marktgebieden waar het de nummer 1 of 2 is, of kan worden. Ahold zit na de uitverkoop nog met supermarkten in het noordoosten van de VS, Scandinavië, Tsjechië en Nederland, waar het ook eigenaar is van drogisterijketen Etos en de slijterijen van Gall&Gall.

De Amerikaanse en Europese markten gaan steeds meer op elkaar lijken, betoogde Moberg gisteren. „Met sterke consumentenmerken moet je zowel prijsvechter als specialist zijn.” De succesvolle herpositionering van Albert Heijn moet volgens hem het model worden voor alle Aholdketens. Dus inzetten op prijsverlagingen, veel gemaksvoeding en kwaliteit in versproducten om de toenemende concurrentie van prijsvechters te weerstaan. Daarnaast wil Ahold meer nonfood, dus producten als boeken, dvd’s en huishoudelijke spullen, gaan verkopen.

De Europese en Amerikaanse winkelketens kunnen nog veel van elkaar leren, vindt Ahold. „Bijvoorbeeld op het gebied van huismerken lopen de Amerikanen sterk achter”, legde Albert Heijndirecteur Dick Boer uit. Hij krijgt in de raad van bestuur de verantwoordelijkheid over alle Europese supermarkten. „Wij hebben dat bij AH ingevuld van een budgetmerk als Euroshopper tot het luxemerk Excellent en het gemaksmerk Express. Bij Amerikanen zijn huismerken te standaard. Wij leren weer van wat Amerikanen doen met klantenkaarten.”

Juist vanwege de opkomst van gemaksvoeding en het steeds meer buitenshuis eten stapte Ahold in 2001 en 2002 in de toelevering aan restaurants en ziekenhuizen. Het ging niet om marktaandeel, maar om maagaandeel, was de slogan. Met de verkoop van US Foodservice geeft Ahold die gedachte op. De voordelen van samenwerking tussen die groothandel en supermarkten zijn nooit duidelijk geworden.

Daarmee keert Ahold niet gemaksvoeding de rug toe, stelde Larry Benjamin. Hij is topman van US Foodservice maar wordt de nieuwe baas van alle Amerikaanse Ahold-supermarkten en lid van de raad van bestuur. „Ook in supermarkten groeit deze markt het hardst. We zullen sterk inzetten op meeneemmaaltijden op onze versafdelingen.”

Analist Fernand de Boer van zakenbank Petercam wijst op het risico dat Nederland niet hetzelfde is als de VS. Hij zegt dat Moberg ongeveer hetzelfde wil als in 2003, maar zichzelf drie jaar extra tijd geeft. Met de nieuwe maatregelen lijkt Ahold veel punten uit te voeren van het wensenlijstje dat de activistische aandeelhouders Centaurus en Paulson deze zomer bij het supermarktconcern indienden. Behalve hun belangrijkste verlangen: verkoop van alle Amerikaanse supermarkten.

Ahold volgt wel andere suggesties van het duo. Zoals het voorstel om de helft van het hoofdkantoor weg te snijden en in totaal 500 miljoen euro aan kosten te besparen. Ook zal het concern kijken of er niet meer geld gehaald kan worden uit het verkopen en terughuren van vastgoed.

Bovendien zal Aholds voorstel om minimaal de helft van de opbrengsten terug te geven aan aandeelhouders een flink deel daarvan moeten plezieren. Centaurus en Paulson wilden gisteren geen reactie geven op de plannen van Ahold.

De bestuurders van Ahold gaan de komende weken met alle aandeelhouders praten. Ook met Centaurus en Paulson, die Ahold tot dusver weigerde te ontmoeten, zal het bedrijf een individueel gesprek hebben, zei bestuurder Peter Wakkie. „Maar we gaan onze strategie uitleggen, we gaan niet weer een nieuwe strategie verzinnen. En we gaan ook niet over ons voorstel onderhandelen.”