Acht tennissters in Madrid, één wereldtitel

De beste acht tennissters strijden vanaf vandaag in Madrid om de officieuze wereldtitel. In de Spaanse hoofdstad wordt zondag duidelijk wie het jaar afsluit als nummer één. Henin, Sjarapova of Mauresmo.

Spannender is de strijd om de vraag wie zich de beste proftennisster van het jaar mag noemen nooit geweest. Justine Henin, Maria Sjarapova en Amélie Mauresmo maken alle drie nog kans om zondag in de Madrid Arena als nummer één van de wereld het tennisjaar af te sluiten. De greep naar de macht is het meest stijlvol als die gepaard gaat met het veroveren van de officiële wereldtitel. Het WK kan ook nog gewonnen worden Svetlana Koetsnetsova, Nadia Petrova, Elena Dementjeva, Martina Hingis of Kim Clijsters.

Opmerkelijk is dat geen enkele Amerikaanse tennisster zich dit jaar wist te plaatsen bij de eerste acht speelsters van de wereldranglijst. De WTA, de vakbond voor vrouwelijke tennisprofs, is dan ook ingenomen dat het evenement met een prijzengeld van drie miljoen dollar verplaatst is van Los Angeles naar de moderne hal in de Spaanse hoofdstad.

Het puntenverschil tussen Henin, Sjarapova en Mauresmo op de zogenoemde Race to the Championships (het klassement dat rekening houdt met de gespeelde toernooien vanaf januari 2006) is miniem. De Belgische winnares van Roland Garros verdiende 3.472 punten met twaalf toernooien, de Russische kampioene van de US Open heeft na veertien evenementen 3.297 punten en de Franse winnares van de Australian Open en Wimbledon staat na zestien toernooien op 3.022 punten.

Het verschil in voorbereiding van de drie op weg naar ‘Madrid’ is wel groot. Henin speelt vanavond tegen Hingis haar eerste partij in twee maanden. Ze wordt nummer één van de wereld als ze de finale haalt. Zover wil Henin nog niet vooruitkijken. De Waalse stapte half september met een spierscheurtje in haar kuit van de baan tijdens de finale van de Fed Cup, in Charleroi. Sindsdien is het voor Henin een race tegen de klok is geweest om de Masters te halen. Tot vorige week twijfelde de speelster met de fluwelen backhand over haar deelname. „Ik heb geen idee waar ik sta, maar ik ben erbij. Dat is het belangrijkste”, zei Henin in de Belgische krant Het Nieuwsblad. „De vorige twee edities miste ik door blessures. De kuit moet het uithouden, dat is het enige dat telt. Het wordt een uitdaging. Maar ik ben een fenomeen. Met mij kun je alles verwachten.”

Sjarapova is na haar titel op de US Open de voorbije maanden aan een indrukwekkende zegereeks bezig geweest. De Russin schreef de indoortoernooien van Zürich en Linz op haar naam. De lange, blonde speelster verblijft al een week in Madrid om zich voor te bereiden op het gevecht om de prijs die ze in 2004 won. Zoals gewoonlijk bestaat het leven van Sjarapova niet alleen uit tennis. Ook in Spanje heeft ze haar gevoel voor glamour niet verloren. De rijkste tennisster ter wereld was vorige week woensdagavond te gast bij voetbalclub Real Madrid. Ze zag hoe de Galacticos een thuisduel in de Champions League wonnen van het Roemeense Steaua Boekarest. Na de wedstrijd volgde een ontmoeting met sterren als David Beckham, Ronaldo, Iker Casillas en Robinho. „Het was fantastisch om een wedstrijd van Real Madrid te zien”, sprak Sjarapova. „Het publiek was groots. En het was mooi om de spelers te ontmoeten. Ik heb sommigen van hen als een fan gevolgd.”

De vele sponsors van Sjarapova werden op hun wenken bediend toen ze op de foto ging met Beckham. Om nummer één van de wereld te worden moet de in Siberië geboren speelster het toernooi winnen en mag Henin niet in de halve finales komen. Vanavond begint Sjarapova tegen landgenote Dementjeva.

Titelverdedigster Mauresmo koesterde een paar weken geleden nog de hoop dat ze haar meest succesvolle seizoen ooit kon bekronen met een wereldtitel. Om als nummer één van de wereld het jaar te besluiten moet ze de hoofdprijs pakken, hopen dat Sjarapova de eindstrijd niet haalt en Henin niet verder komt dan de laatste plaatst in haar groep. Net als Henin kende Mauresmo een slechte voorbereiding. Tijdens het toernooi van Zürich trok ze zich terug met een blessure aan haar schouder. Vanavond staat ze tegenover Nadia Petrova. „Sinds ik geblesseerd ben geraakt is het gevecht om de nummer één positie uit mijn hoofd. Ik weet dat dat heel moeilijk gaat worden”, stelde de Franse tennisster in Madrid. „Ik ben mentaal misschien frisser, maar mijn belangrijkste zorg is dat ik fit blijf. Alleen in topconditie kan ik hier winnen.”

De acht deelneemsters zijn verdeeld over een gele groep (Mauresmo, Henin, Petrova en Hingis) en een rode (Sjarapova, Koetsnetsova, Clijsters en Dementjeva). Die kleuren verwijzen naar de Spaanse vlag. Tot en met vrijdag vinden de groepswedstrijden plaats in de hal die in het park Casa de Campo staat. Op zaterdag komt de nummer één van de gele groep uit tegen de nummer twee van de rode groep en andersom. De winnaressen staan zondag tegenover elkaar in de finale van het ‘WK’. De kampioene krijgt de Billie Jean King-trofee en één miljoen dollar. Voor Henin, Sjarapova en Mauresmo is de positie van nummer één op de wereldranglijst veel belangrijker dan de wereldtitel en het bijbehorende geld.