Militaire kranten: Rumsfeld moet weg

Opstandige militairen en een nieuw seksschandaal brengen de Republikeinen vlak voor de verkiezingen verder in de verdrukking.

Niets lijkt de Republikeinen bespaard te blijven. Het weekeinde voor de Congresverkiezingen zou worden gedomineerd door – eindelijk weer eens – goed nieuws uit Irak: de veroordeling van Saddam Hussein.

Maar zoals de ‘GOP’ (Grand Old Party) begin oktober klappen kreeg door een seksschandaal en slecht nieuws over de oorlog, zo gebeurde dat dit weekeinde warempel opnieuw: een medestander van president Bush’ strijd voor een herstel van christelijke waarden gaf contacten toe met een mannelijke prostitué. En intussen trokken neoconservatieve pleitbezorgers van de Irak-oorlog hun steun in, en eisten belangrijke militaire kranten het hoofd van minister van Defensie Rumsfeld – wegens zijn falende strategie in Irak.

Het duwde niet alle aandacht voor Saddams doodstraf weg. Maar de zaak van predikant Ted Haggard – tot vorige week voorzitter van de nationale koepelorganisatie van evangelisten en oprichter van de megakerk New Life Church in Colorado Springs – heeft voor Republikeinen angstig veel gelijkenis met de val van Mark Foley. Een val die inmiddels is geïdentificeerd als de schadelijkste affaire die de partij in de campagne heeft getroffen: het Republikeinse Congreslid trad vorige maand af toen seksueel getinte berichten aan minderjarigen bekend werden.

De laatste jaren was Haggard zichtbaarder in zijn steun aan Bush dan Foley. Zo speelde Haggard een actieve rol in campagnes van het Witte Huis voor conservatieve leden van het Hooggerechtshof. Om de evangelische achterban gunstig te stemmen werd hij vorig jaar in één geval, bij de later ingetrokken kandidatuur van Harriet Miers, zelfs al door het Witte Huis op de hoogte gesteld voor het nieuws officieel bekend werd.

Ook steunde Haggard Bush’ strijd tegen het homohuwelijk en hij nam deel aan telefonische vergaderingen waarin predikanten de president adviseren over de rol van de overheid bij het herstel van christelijke waarden. Hij en Bush waren het altijd eens, zei Haggard vorig jaar. „Het enige dat de president van mij onderscheidt is dat hij een Ford rijdt en ik een Chevy.”

Haggard kwam gisteren definitief ten val. Vorige week openbaarde een homoseksuele prostitué dat hij drie jaar betaalde seks met de predikant had gehad. Haggard zou ook drugs hebben gebruikt.

Haggard zei eerst dat hij de man niet kende. De organisatie van evangelisten zette hem niettemin op een zijspoor. En de kerk in Colorado Springs maakte gisteren het ontslag bekend en las een verklaring voor waarin Haggard „seksueel immoreel gedrag” erkent en zegt dat hij „weerzinwekkende” dingen heeft gedaan. Het Witte Huis relativeerde gisteren de eerdere contacten met Haggard.

Intussen werd opnieuw de aandacht gevestigd op de verslechterende relatie van de krijgsmacht met de minister van Defensie. Vier belangrijke militaire kranten – de Army Times, Air Force Times, Navy Times en Marine Corps Times – roepen Rumsfeld in een hoofdartikel op te vertrekken. Ze schrijven dat de strategie in Irak is mislukt en is Rumsfeld zijn geloofwaardigheid kwijt. De kranten, de belangrijkste onafhankelijke informatiebron van Amerikaanse militairen, reageren op de uitspraak van president Bush vorige week dat Rumsfeld tot het einde zal aanblijven.

De verwachte machtsovername van de Democraten in het Huis van Afgevaardigden na de verkiezingen en het aanstaande rapport van de Irak Studie Groep onder leiding van oud-minister Baker hadden de laatste tijd nieuwe speculaties gevoed over Rumsfelds vertrek. De kans is immers groot dat de regering haar strategie in Irak drastisch zal bijstellen, en Rumsfeld is uitgegroeid tot het symbool van het huidige stukgelopen beleid.

Bush’ uitspraak was daarom teleurstellend voor de Army Times, zei hoofdredacteur Robert Hodierne tegen de publieke omroep. Volgens hem heeft de krijgsmacht „het helemaal gehad” met de minister. Militairen houden hun afkeer van hem op beroepsmatige gronden voor zich, maar in gesprekken „op alle niveaus” van de krijgsmacht was gebleken „dat de minister niet langer wijdverbreide steun heeft”, aldus Hodierne.

En als klap op de vuurpijl werd gisteren een voorpublicatie van een artikel van Vanity Fair bekend, waarin neoconservatieve pleitbezorgers van de oorlog in Irak, Richard Perle en Kenneth Adelman, erkennen dat de oorlog op een ramp is uitgelopen omdat de regering slecht functioneerde. En morgen zijn de verkiezingen.

Hoofdartikel Army Times via www.nrc.nl/weblog/wereld