Handbalcoach Röttger blikt vooruit na afstraffing

Het Nederlands vrouwenhandbalteam presteerde slecht tijdens het Holland Toernooi. Maar voor het EK in Zweden maakt bondscoach Sjors Röttger zich geen zorgen.

Sjors Röttger verontschuldigt zich tijdens de nababbel, omdat zijn Braziliaanse collega Juan Oliver Gorgnado de Nederlandse bondscoach van de handbalvrouwen kort wil spreken. Even later, een tikkeltje verbaasd: „Hij heeft ons uitgenodigd voor een toernooi in Brazilië.” En oprecht vereerd: „Mooi dat hij verder heeft gekeken dan onze resultaten tijdens dit Holland Toernooi.”

De Braziliaanse coach stak Röttger daarmee een hart onder de riem na een voor Nederland miserabel – drie nederlagen en twee overwinningen – verlopen toernooi in het Rotterdamse Topsportcentrum. Van een gedegen voorbereiding op het Europees kampioenschap, dat over een maand in Zweden wordt gehouden, kon door de absentie van belangrijke speelsters geen sprake zijn. Het pluspunt van een weekje handbal in de schaduw van de Kuip: de ploeg moest leren omgaan met tegenslagen.

„Het heeft ons als speelsters dichter tot elkaar gebracht. Het was leerzaam, vooral die afstraffing van donderdag tegen Portugal”, zei Saskia Mulder kort na afloop van de nederlaag (22-32) in de laatste wedstrijd tegen Brazilië, terwijl ze wordt bestormd door jeugdige handtekeningenjagers. Maar maakt de rechterhoekspeelster zich dan geen zorgen over het lage niveau van de ploeg, zo kort voor het EK? „Helemaal niet”, klinkt het vastberaden. „Als Pearl van der Wissel en Irina Pusic weer beschikbaar zijn en Natasja Burgers haar rentree maakt, keert ook de klasse terug.”

Röttger somt dezelfde namen op om zichzelf moed in te spreken. Maar de bondscoach beseft terdege hoe kwetsbaar zijn ploeg is; een paar blessures van sleutelspeelsters en het verval is onrustbarend groot. En daarmee wreekt zich volgens Röttger de jaren dat het Nederlands Handbal Verbond (NHV) de nationale vrouwenploeg weinig aandacht heeft geschonken. Dat was de periode rond de Olympische Spelen van 2004 in Athene, waarvoor Nederland zich niet wist te plaatsen. Destijds kwam er een eind aan het tijdperk van coach Bert Bouwer, die een periode ambitieus en fulltime met de nationale selectie heeft gewerkt. Hem komt de eer toe de Nederlandse handbalsters naar een hoger niveau te hebben gebracht. Maar hij kreeg nimmer de credits, omdat de internationale doorbraak uitbleef.

Die kwam onder Röttger, die vorig jaar op het wereldkampioenschap in Sint-Petersburg de handbalvrouwen naar een onverwachte vijfde plaats leidde. Het NHV realiseerde zich toen pas dat het over een sleeping giant beschikt, en besloot hals over kop tot een revitalisatie van de vrouwenploeg. Op het nationale sportcentrum Papendal werd de Handbal Academie in het leven geroepen om een constante toevoer van jeugdig talent te garanderen. Röttger: „Hoewel iets te laat, is het goed dat opnieuw in de topsport wordt geïnvesteerd. En je zag de afgelopen dagen al resultaat, want Academie-speelsters als Willemijn Karsten en Miranda Robben hebben zich tijdens het Holland Toernooi laten zien.”

Maar dat is mooi voor later, weet vooral de bondscoach. De actualiteit verlangt dat zijn gebutste ploeg over een maand het EK vrij van leed kan spelen en alle belangrijke speelsters fit zijn. Want alleen dan is Nederland in staat een goed toernooi te spelen. „Het wordt loodzwaar”, voorspelt Röttger. „Ik stel het EK qua niveau boven het WK, omdat alle topploegen uit Europa komen en geen wedstrijd gemakkelijk wordt. Dat in tegenstelling tot het WK, waar je, zoals vorig jaar met Japan en Uruguay, ook zwakke tegenstanders treft.”

Het kon wel eens zo zijn dat de komende weken over een goed of minder goed EK wordt beslist. Dan hoort Röttger of hij in Zweden over zowel Van der Wissel als Burgers kan beschikken. Van der Wissel revalideert van een knieoperatie en Burgers, die wegens een slepende knieblessure afscheid had genomen van het clubhandbal, werkt een krachttrainingsprogramma van twee maanden af, dat haar in staat moet stellen het EK te spelen. Röttger is aangenaam verrast over de eventuele beschikbaarheid van Burgers, die hij zeer goed kan gebruiken. Burgers denkt weer aan handbal sinds uit een second opinion van een Nederlandse arts bleek, dat haar knie er minder ernstig aan toe is dan de Deense arts van haar club veronderstelde.

De terugkeer van beide vrouwen ziet Röttger ook als een beloning voor zijn sociale houding. „In tegenstelling tot voetbalbondscoach Marco van Basten houd ik intensief contact met geblesseerde speelsters. Zelfs met Monique Feijen die al anderhalf jaar afwezig is wegens een gescheurde kruisband.”