Storingen op Holland-Amerikalijn

'Go west, old boy’. Met dat motto vlogen Nederlandse topmannen in de jaren negentig van de vorige eeuw de Atlantische Oceaan over om hun handtekening te zetten onder het ene koopcontract na het andere. Nederlandse bedrijven hielden van Amerikaanse en lijfden ze gretig in.

De bekendste Amerikaganger was Ahold, dat nu dan ook 70 procent van zijn omzet in de VS verdient. Nadat het eerst achter elkaar supermarktketens had gekocht, eindigde het zijn Amerikaanse inkoopwoede met de aankoop van verschillende bedrijven die leveren aan restaurants, cateraars en ziekenhuizen.

Ongelukkige aankopen. Bij US Foodservice werd gefraudeerd en de opbrengsten van deze nieuwe dochter vielen flink tegen. Deze week namen de geruchten toe dat Ahold US Foodservice gaat verkopen. Bovendien bleken de Amerikaanse supermarkten deze week bij de bekendmaking van de kwartaalcijfers alweer minder te draaien dan verwacht.

Voor meer Nederlandse bedrijven bleek het deze week even niet zo leuk om te ondernemen in de VS. Niet alleen vanwege de minder rooskleurige macro-economische voorspellingen, maar vooral omdat zij over het afgelopen kwartaal tegenvallers in Amerika moesten melden.

Kantoorartikelenleverancier Buhrmann bijvoorbeeld dat er weliswaar een omzetstijging boekte, maar minder presteerde dan zijn Amerikaanse concurrenten. Handelshuis Hagemeyer, dat een kwart van zijn omzet uit de VS haalt, zag er zijn omzet minder stijgen dan in voorgaande kwartalen en verwacht dat de markt er zwak zal blijven.

Automatiseerder Getronics verraste met betere omzetten dan verwacht, behalve in de VS. Daar zag dochter Wang zijn omzet fors dalen door het verlies van enkele grote klanten. Daarmee illustreerde Getronics eens te meer dat het bedrijf waarvoor het zich te diep in de schulden stak, een miskoop is geweest.

Maar een terugtocht is voor de Nederlandse veroveraars niet bespreekbaar. Alleen voedingsmiddelenfabrikant Numico durfde de Amerikaanse vitaminedochters, waaraan het miljarden had uitgegeven, ook weer snel van de hand te doen. Geen synergie met de babyvoeding, luidde de conclusie van topman Jan Bennink na zijn aantreden.

Dat synergiegebrek geldt voor meer bedrijven. De Amerikaanse en Europese markt zijn heel verschillend. Dat betogen ook de activistische aandeelhouders Centaurus en Paulson die van Ahold verlangen dat het zijn supermarkten in de VS verkoopt. Maandag maakt het supermarktconcern zijn strategie bekend om de Amerikaanse winkels beter te laten draaien. Maar het verhaal zal goed moeten zijn, om de druk tot verkopen te weerstaan.

Ahold zal een waarschuwing zijn voor anderen. ABN Amro heeft al de suggestie gekregen om zijn banken in de Midwest te verkopen en de opbrengst te steken in versterking in Europa. Dat geluid zal bij meer bedrijven klinken. Vooral als de groei in de VS verder gaat vertragen.

Daan van Lent