Unilever ‘koopt’ groei

Unilever heeft zichzelf twee jaar geleden in de nesten gewerkt door de winst te schragen ten koste van de omzet. Nu doet het voedings- en schoonmaakmiddelenconcern precies het omgekeerde. In het derde kwartaal werden de verwachtingen overtroffen door een organische omzetgroei van 4,8 procent – indrukwekkend, althans voor Unilever. Maar terwijl de omzet stijgt, gaat het met de winstmarges bergafwaarts. De volgende fase van een ommekeer, het winstgevend maken van de omzetgroei, lijkt nog ver weg.

Zeker, de omzetstijging is goed nieuws. En zij deed zich ook niet uitsluitend voor op de gebruikelijke markten in Afrika en Azië, waar de onderliggende omzet met 7,5 procent toenam. De omzet steeg ook in Europa en de Verenigde Staten, waar Unilever erin slaagde zowel de volumes als de prijzen op te voeren.

Maar zoals altijd bij Unilever was het niet alleen maar feest. Eeuwige achterblijvers als de divisie voor huishoudelijke producten, waarvan de omzet met een schamele 2,7 procent groeide, beroofden snelstijgende categorieën als toiletartikelen, waar de omzet met 6,8 procent toenam, van hun glans.

Maar als het erop aankomt de winstmarges van hun huidige niveau van krap 15 procent omhoog te krijgen, laat Unilever het afweten. Het concern moet geld in zijn merken blijven pompen om marktaandeel en prijsbepalende macht op te bouwen. Maar het moet ook steeds omvangrijkere bezuinigingen zien te verwezenlijken om de stijgende prijzen van verpakkingsmaterialen en ingrediënten op te vangen. Intussen zijn er, nu het marktaandeel nauwelijks toeneemt, geen aanwijzingen dat de omzetgroei van blijvende aard zal zijn als Unilever zijn voet van het gaspedaal haalt. Het zou wel eens zo kunnen zijn dat het concern groei ‘koopt’ tegen een behoorlijk hoge prijs.

Na een redelijk krachtige rally worden de aandelen van Unilever momenteel verhandeld op een niveau van veertien maal de verwachte winst over volgend jaar, in lijn met de sector. Maar de groei blijft nog steeds achter bij die van branchegenoten als Danone, Nestlé en Reckitt Benckiser. Die hebben zojuist een groei gerapporteerd van respectievelijk 9,5, 6,4 en 7 procent. En alle drie deze concerns beschikken over stabiele of groeiende winstmarges. Unilever doet misschien het juiste door de omzet vóór de winst te plaatsen, maar beleggers laten het concern weinig ruimte voor teleurstellingen.

John Foley

Voor meer commentaar uit Londen: www.breakingviews.com.Vertaling Menno Grootveld