Quayle kwam niet meer over zijn spelfout heen

Vice-president Quayle spelde ‘potato’ verkeerd.

Zo word je natuurlijk geen president.

Vol goede moed maakte Dan Quayle begin 1999 bekend dat hij president wilde worden. De vicepresident onder Bush sr. hoopte als diens ‘politieke pleegzoon’ in 2000 het Witte Huis te kunnen heroveren op de Democraten. Maar al in september 1999 haakte Quayle af: Bush’ echte zoon, George W., bleek onder Republikeinen veel populairder.

Ruim zeven jaar later is Bush nog steeds president en is Quayle van de voorpagina’s verdwenen. Deze maand viel zijn naam even, toen de uitgeverij van zijn familie een van haar kranten in de uitverkoop zette.

Zelf zit Quayle in de raad van bestuur van wat investeringsmaatschappijen. Zijn aanvankelijke carrière-switch naar het lezingencircuit faalde.

Terwijl voormalig vicepresident Al Gore de wereld verovert met zijn film An inconvenient truth over klimaatverandering, zal ambtgenoot Quayle waarschijnlijk voor altijd worden herinnerd als de man die in 1992 een jongetje ‘verbeterde’ dat het woord ‘potato’ correct op het schoolbord had geschreven. Daar moest nog een e achter, vond Quayle.

De frustratie over het eeuwig sullige imago dat hij aan dit optreden overhield, klinkt nog altijd door, op de achterflap van Quayle’s memoires Standing Firm (1994) bijvoorbeeld: ,,Dit boek laat geen twijfel dat Quayle Amerika’s meest verkeerd beoordeelde publieke figuur is.”

Ook het museum dat hij oprichtte, “voor alle vicepresidenten van de Verenigde Staten en met name die uit Indiana”, ofwel Quayle zelf, doet zijn zaak geen goed. De souvenirwinkel verkoopt er foeilelijke stropdassen, Quayle-golfballen, verkiezingsbuttons en ander antiek campagnemateriaal. In de online webshop wordt Quayle’s naam, toepasselijk genoeg, eenmaal verkeerd gespeld, als Quail (kwartel).

Wie wel een serieuze speler in de Amerikaanse politiek bleef, is Quayle’s neoconservatieve chef-staf, Bill Kristoll. Hij is tegenwoordig een van de invloedrijkste opiniemakers in Washington.

En het jongetje dat Quayle onterecht verbeterde? The New York Times spoorde hem twee jaar geleden op. William Figueroa (nu 26) bleek vader van drie kinderen en manager van een Wal-Mart-filiaal langs de snelweg bij Trenton. Dankzij de spelfout van Quayle verdiende hij achtduizend dollar aan advertentie-inkomsten, maar dat is allang op. „Ik had er wel meer uit willen halen”, aldus The Potato Kid.

Merijn de Waal

Bezoek Quayle’s museum op het internet: www.quaylemuseum.org of 20586 naar 7585