Iedereen gokt zich gelukkig

Nederland en de VS werden dit jaar strenger voor gokkers. In China is het zelfs verboden.

Miljoenen Chinezen hebben een oplossing: gokken op het nabijgelegen eiland Macau.

Casino’s als een vliegveldterminal en zalen zo groot als twee voetbalvelden kunnen de stroom Chinese gokkers net aan. Foto AP, Bloomberg Op het eiland Macau verrijst het Las Vegas van Azië. Chinezen reizen massaal af naar de voormalige Portugese kolonie om te gokken. (Foto Bloomberg, AP) Visitors try out an electronic poker table which does not require playing cards, money or even a dealer to play at the third Asian Gaming Expo in Macau, China, Tuesday, June 13, 2006. The Asian Gaming Expo showcases the world's leading suppliers of casino gaming equipment and technology and is exhibiting some 500 gambling machines of all shapes and sizes. Photographer: Daniel J. Groshong/Bloomberg News. BLOOMBERG NEWS

Vanaf het terras van Rocks Hotel zijn er wonderbaarlijke dingen te zien. De ruïne van het Romeinse Colosseum bijvoorbeeld, met daaronder een conventiecentrum. Erachter een vulkaan, met rechts ervan Amsterdamse grachtenpanden, een Italiaanse kathedraal, Duitse vakwerkhuizen en een Portugese poussada. Helikopters gebruiken het dak van de haventerminal aan de overkant om te landen en op te stijgen. Ze overstemmen het strijkkwartet dat op het terras aan het water Schubert speelt. Veerboten uit het nabije Guangzhou en Hongkong varen af en aan.

In het vroeger ingeslapen Portugese kolonie-eiland Macau wordt in hoog tempo gewerkt aan de grootste pretplek van Zuidoost-Azië. Het concept is Las Vegas, het dominante tijdverdrijf is gokken en aan de touwtjes trekken de grote goktycoons van de wereld. Wynn Macau is zojuist geopend. Een winkelcentrum, hotel en casino in een gebouw, waar de grote Las Vegas tycoon Steve Wynn ruim één miljard dollar voor heeft uitgetrokken.

Het beursgenoteerde Las Vegas Sands was hem voor met een hotelcasino dat nog het meest doet denken aan een luchthaventerminal. Busladingen gokkers worden er efficiënt in en uit gereden om een plek te vinden aan een van de honderden speeltafels die in zalen, zo groot als twee voetbalvelden staan opgesteld. ’s Werelds grootste casino, adverteert de firma. Om dat te blijven worden er plannen uitgewerkt voor een nieuw project, 500 meter verderop. Geschatte investering: 4 miljard dollar.

Kort nadat Portugal in 1999 Macau teruggaf aan China, maakten de Chinezen een eind aan het gokmonopolie van de rijke Hongkong-Chinees Stanley Ho en begonnen anderen vergunningen te geven. Net als Hongkong kreeg Macau een aparte status en begon de duizelingwekkende groei van het 450.000 inwoners tellende stukje land.

Chinezen zijn dol op gokken, maar op het vasteland zijn casino’s verboden. En dus reizen miljoenen Chinezen naar het Las Vegas van Azië en gokken aan een stuk door. Het kan overal, dag en nacht, met kaarten, met fiches, met automaten, met computerschermen.

Een medewerkster van Sands wil toelichting geven, zolang haar naam beperkt blijft tot Hong. „Als u oplet, ziet u dat onze klanten amper drinken. Ze zijn heel serieus bezig met het spel en horen zelfs de muziek niet.” Coverbands doen in diverse nissen van het casino hun best, inderdaad vergeefs. „Man en vrouw lossen elkaar aan tafel soms af, even om beurten slapen om geen minuut te verliezen”, zegt Hong. Hoe meer uren aan de tafel hoe meer kansen, zo is de redenering die bezetenheid moet maskeren.

Twintig miljoen bezoekers kwamen vorig jaar naar Macau, het bureau voor toerisme heeft het voor dit jaar over ‘bijna 25 miljoen’. Probleem is nog dat de meeste mensen voor een dag en een nacht komen en dan naar huis teruggaan. Er wordt echter druk gebouwd aan golfbanen en andersoortig entertainment om de bezoeker langer vast te houden. Volgens de baas van Sands, Sheldon Adelson, is het simpel voor een investeerder. Zoals hij onlangs in een presentatie voor aandeelhouders zei: „Gewoon bouwen, de Chinezen blijven komen. In grote drommen.” Een collega in het Dragon Hotel: „Iedereen wordt hier gelukkig – wij het geld, de klanten het plezier”. Inmiddels is ook het Australische Packer-imperium geland. Dat belooft een ‘stad van de dromen’ te bouwen die zweeft boven een kristallen meer met een onderwatercasino.

De nieuwe Chinese machthebbers volgen een subtiel beleid. Hoewel het Portugees snel bezig is te verdwijnen en Chinees de overhand krijgt, doen zij hun best de Portugese ambiance te behouden. De fase dat sporen van kolonialisme dienden te worden uitgewist, heeft China achter zich gelaten.

De straatnamen zijn er in het Portugees en Chinees, ook in de nieuwe casinowijken. Met klinkende namen als Avenida de Sagres en Rua Cidade de Coimbra – geschreven op blauw-witte, antieke Portugese tegeltjes.

De groentemarkt biedt tegenwoordig een curieuze aanblik van winkelende, keurende dames en heren in smoking, onderhandelend met klassieke marktvrouwtjes. Het zijn croupiers die boodschappen doen. Meer dan 10.000 moeten het er zijn.

Iets verderop zit de enige BMW-dealer van het eiland. Steven Adolpho verkocht vorig jaar 257 nieuwe exemplaren. Dit jaar zit hij daar al royaal boven. „De grote gokpaleizen bestellen er gerust tien of twintig tegelijk. Ze willen hun grote klanten een beetje in stijl bij de helikopter of op het vliegveld ophalen.”

    • Ben Knapen