Cardinals in World Series sterkste team

Voor de tiende keer hebben de honkballers van de St. Louis Cardinals de World Series gewonnen. In de finale van het Amerikaanse honkbal versloegen ze zaterdagochtend (Nederlandse tijd) de Detroit Tigers.

In de vijfde en laatste wedstrijd in de World Series wonnen de Cardinals met 4-2. Met een 4-1 eindstand in de best-of-seven-serie zijn de Cardinals de verrassendste landskampioen van het afgelopen decennium. Een oude honkbalwijsheid wil dat een team in het reguliere seizoen zeker 90 wedstrijden moet winnen om een kans te maken op de play-offs. Het team uit St. Louis sloot het seizoen af met 83 overwinningen en 78 nederlagen en bofte dat de nummer twee van de divisie, de Houston Astros (82-80), er nog minder van bakte. Pas in oktober kwamen de honkbalknuppels van de Cards tot leven. Het team rekende in de strijd om het divisiekampioenschap eerst af met de San Diego Padres (3-1), bleef de New York Mets daarna in een slopend duel om de titel in de National League net de baas (4-3) en versloeg de torenhoge favoriet uit Detroit in de finale met opvallend gemak.

Of deed Detroit zichzelf de das om? In geen analyse van deze World Series finale van de afgelopen dertig jaar – bleef onvermeld dat de pitchers van de Tigers in vijf wedstrijden maar liefst vijf werpfouten op hun conto schreven. Twee van die fouten werden in de cruciale eerste en laatste wedstrijd gemaakt door Justin Verlander, een rookie die in het reguliere seizoen een openbaring was, maar in de world series uiteindelijk bezweek aan de spanningen. En zo werd Cardinals-veteraan Jeff Weaver, tijdens beide wedstrijden de opponent van Verlander, de held werd van deze seizoensfinale.

De enige wedstrijd die de Tigers wisten te winnen kwam op het conto van een andere veteraan, de 41-jarige Kenny Rogers. Maar aan zijn overwinning kleefde een smet, omdat hij zijn werpershand zou hebben ingesmeerd met hars, een even oude als verboden truc waarmee werpers de bal laten ‘dansen’, zodat slagmannen er geen greep op kunnen krijgen.

Een doorsnee team werd kampioen, de favorieten uit New York (Yankees én Mets) konden de verwachtingen opnieuw niet waarmaken en de verrassing van het jaar strandde in de finale. De meeste aandacht ging dit weekend uit naar Tony La Russa, trainer van de Cardinals en de tweede coach in de geschiedenis van het Amerikaanse honkbal die de titel in beide liga’s (American en National) heeft gewonnen. In 1989 won hij de landstitel met de Oakland Athletics. St. Louis sloot hem pas afgelopen weekend in de armen. La Russa, woonachtig in Californië, mag dan al elf seizoenen in dienst zijn van de Cardinals, hij was en bleef een buitenstaander. Sinds zaterdag is hij de geadopteerde ‘favorite son’ van de stad.

Pagina 15: Nader bekeken