De David Beckham van het groene laken

Op 27-jarige leeftijd is snookerspeler Paul Hunter overleden.

Hij had al anderhalf jaar een zeldzame vorm van kanker.

Paul H unter in 2004. Foto AP England's Paul Hunter on his way to beating snooker's World Champion Mark Williams of Wales, 6-5, in their quarter finals match of The Masters, tournament at Wembley, England, Feb 5, 2004.(AP Photo/Max Nash) Associated Press

In 2001 stond Paul Hunter 7-3 achter in de finale van de Masters op Wembley, het meest prestigieuze snookertoernooi. Maar tijdens de rustpauze wist zijn vrouw Lindsey het 23-jarige talent weer te inspireren. In de avondsessie won hij acht van de elf frames, waardoor hij zijn tegenstander Fergal O’Brien alsnog met 10-9 versloeg. Ook in 2002 en 2004 was het zijn legendarische ‘plan B’ dat hem zijn tweede en derde Masterstitel opleverde. In 2002 won hij na een 5-0 achterstand de finale van Mark Williams, twee jaar later maakte hij een 7-2 achterstand goed op Ronnie O’Sullivan.

In 2005 werd Hunter, geveld door aanhoudende buikpijn, al in de eerste ronde van het toernooi uitgeschakeld. Een paar maanden later constateerden de artsen een zeldzame vorm van maagkanker. Maandagavond overleed hij aan de gevolgen van zijn ziekte, vijf dagen voor zijn 28ste verjaardag.

Hunter groeide op in Leeds. Al op zestienjarige leeftijd werd hij profspeler. Drie jaar later, in 1998 won hij zijn eerste grote titel, de Welsh Open. Ondanks chemotherapie bleef hij het afgelopen seizoen actief. Maar na zijn uitschakeling in de eerste ronde van de Masters 2006 gaf hij toe veel pijn te hebben en zich te gaan richten op zijn herstel.

Hunter was niet alleen een bekende snookerspeler, maar ook een beroemdheid met een glamoureuze levensstijl. Het leverde hem zijn bijnaam op, de ‘David Beckham van het groene laken’. Zijn charisma en opgewekte karakter maakten hem populair bij collega’s, fans en media.