Hevige strijd tussen leger VS en shi’itische militie

Bij hevige gevechten tussen Amerikaanse en Iraakse militairen en leden van de shi’itische strijdgroep Leger van de Mahdi in de zuidelijke stad Diwaniyah zijn gisteren dertig militieleden gedood. Dat zei het Amerikaanse leger gisteren. De tegenpartij ontkende dit echter.

Volgens een officier van het Iraakse leger braken de gevechten na middernacht uit. Toen deden Amerikaanse en Iraakse militairen een inval in het huis van Kifah al-Greiti, een commandant van het Leger van de Mahdi, een strijdgroep die is gelieerd aan de radicale shi’itishe geestelijke Muqtada al-Sadr. De gevechten duurden de hele nacht. Volgens het leger van de VS vielen tien militieledenteams met raketwerpers de Amerikaanse en Iraakse troepen aan. Een Amerikaanse tank werd beschadigd.

Het Amerikaanse leger zegt dat het jacht maakte op een „belangrijk doelwit”, dat betrokken was bij gevechten tussen het Mahdi-leger en Iraakse militairen in augustus. Daarbij werden 23 militairen en 50 militieleden gedood. Volgens een verklaring van een Amerikaanse commandant is de verdachte, die niet nader geïdentificeerd werd, gearresteerd.

Een luitenant van de Iraakse politie en leden van het Mahdi-leger zeiden dat Al-Greiti niet was gearresteerd en dat het niet duidelijk was wie het doelwit was. „Al-Greiti is een van de meest gezochte commandanten van de stad”, zei Fahdil Qasil, een woordvoerder van het Mahdi-leger.

Qasir ontkende ook dat het Mahdi-leger verliezen had geleden. Volgens een arts in het ziekenhuis van Diwaniyah waren gisteren tot vroeg in de middag nog geen lijken binnengebracht. De zuidelijke wijken van Diwaniya zijn een bolwerk van het Leger van de Mahdi.

Volgens het hoofd van het kantoor van al-Sadr in Diwaniyah had hij een overeenkomst met de Iraakse premier Nouri al-Maliki dat Amerikaanse troepen niet de zuidelijke wijken van Diwaniyah zouden binnenvallen. Toen dat wel gebeurde, braken gevechten uit.

De VS voerden eind september de druk op de Iraakse premier Nouri al-Maliki op, om milities aan te pakken die verbonden zijn aan diens machtige coalitiepartners. Het gaat om shi’itische strijdgroepen, met name de Badrmilitie en het Leger van de Mahdi, die ook in de politie zijn geïnfiltreerd en opereren als doodseskaders. Het aantal slachtoffers van deze doodseskaders is de laatste maanden sterk opgelopen. (AP, Reuters, BBC)