Een megavondst van zeefossielen

Schets van een pliosaurus die een plesiosaurus pakt. (Reuters) An artist's impression of a "Monster" fish-like reptile (bottom ), whose fossil was found on the Arctic island of Spitsbergen, off Norway, catching a smaller plesiosaur, in this undated handout photo from the Natural History Museum, University of Oslo. The Norwegian researchers discovered remains of a total of 28 plesiosaurs and ichthyosaurs -- top marine predators when dinosaurs dominated on land -- at a site on the island of Spitsbergen, about 1,300 km (800 miles) from the North Pole. EDITORIAL USE ONLY MANDATORY CREDIT REUTERS/Natural History Museum, University of Oslo/Handout (NORWAY) Reuters

Skeletten van 28 zeereptielen uit de tijd van de dinosaurussen zijn ontdekt op Spitsbergen, een eiland ten noorden van Noorwegen. Het meest bijzondere fossiel, een pliosaurus, is ‘het monster’ gedoopt door zijn ontdekkers. Zij zijn verbonden aan het natuurhistorisch museum in Oslo, dat de vondst gisteren bekend heeft gemaakt. Het twintig meter lange dier lijkt enigszins op afbeeldingen van het mythische monster van Loch Ness, maar had een kortere nek. Zijn tanden zijn zo groot als bananen.

Volgens de Noorse onderzoekers konden zij op de vindplaats op Spitsbergen geen honderd meter lopen zonder een nieuw fossiel te ontdekken. Naast het ‘monster' met de korte nek vonden ze twintig verwante zeedieren met langere nekken (plesiosaurussen) en zes ichtyosaurussen: zeereptielen die uiterlijk lijken op dolfijnen met een lange snuit.

Spitsbergen, het grootste eiland van de Svalbard-archipel, ligt op circa 1.300 kilometer van de Noordpool. De fossielen zijn zo goed geconserveerd doordat ze op de bodem van de oceaan snel bedekt zijn geraakt door modder. Zo bleven ze bewaard in een zuurstofloze omgeving. De fossielen zijn ontdekt in kleisteen (schalie). De zeereptielen leefden circa 150 miljoen jaar geleden, midden in het Mesozoïcum, het tijdvak waarin op het land de dinosaurussen heersten (251 tot 65 miljoen jaar geleden). Plesiosaurussen stierven waarschijnlijk tegelijk met de dinosaurussen uit, ze leefden 210 tot 65 miljoen jaar geleden. Deze dieren gebruikten vinnen aan weerszijden van hun lichaam om zich door het water voort te bewegen. De meeste plesiosaurussen hadden een lange nek, maar pliosaurus was een uitzondering. Dit dier had ook een massievere kop en leek in bouw meer op een krokodil. Ichtyosaurussen leefden 240 tot 90 miljoen jaar geleden. Anders dan dolfijnen gebruikten ze hun rugvin om zich voort te bewegen.