Overdosis aan gratis dagbladen

Wereldstad Londen heeft er sinds deze week twee nieuwe dagbladen bij.

De belangrijkste doelgroep, jongeren tot 35 jaar, kan nu kiezen uit maar liefst vier gratis kranten.

Promotiemeisjes delen gratis kranten uit in de Londense binnenstad. Foto AP Hoeveel gratis kranten kan een mens aan? A promotions team for 'The London Paper' delivers boxes of muffins to offices around the Strand in central London, 04 September 2006, hours ahead of the launch of the newspaper by Rupert Murdoch's News International. AFP PHOTO/LEON NEAL thelondonpaper
Promotiemeisjes delen gratis kranten uit in de Londense binnenstad. Foto AP Hoeveel gratis kranten kan een mens aan? A promotions team for 'The London Paper' delivers boxes of muffins to offices around the Strand in central London, 04 September 2006, hours ahead of the launch of the newspaper by Rupert Murdoch's News International. AFP PHOTO/LEON NEAL thelondonpaper AFP

Colin, een man die al jaren het Londense avondblad Evening Standard verkoopt, zit rond half twee ’s middags somber achter zijn stalletje op Oxford Circus in het hart van Londen, een dikke stapel kranten voor zich. Bijna niemand stopt meer om een Standard te kopen.

In plaats daarvan pakken voorbijgangers liever de gratis London Lite, die bijna hetzelfde nieuws biedt en die op alle hoeken van Oxford Circus wordt uitgereikt. ,,En gisteren liepen hier aan het eind van de middag ook nog eens die jongens in paarse hesjes van thelondonpaper rond’, zegt Colin mistroostig. ,,Het ziet er beroerd voor ons uit, mate.’

De Britse hoofdstad, die al twee gratis kranten had, heeft er sinds een paar dagen twee nieuwe bij. De ene, thelondonpaper, komt uit de stal van mediamagnaat Rupert Murdoch. De ander, London Lite, maakt deel uit van Associated Newspapers, uitgever van onder meer de Daily Mail en, opmerkelijk genoeg, ook van de Evening Standard en Metro, in 1999 de eerste gratis krant van Londen.

De beide nieuwelingen verschijnen elk in een oplage van zo’n 400.000 exemplaren per dag en zijn direct in een felle strijd met elkaar gewikkeld om de gunst van de voornaamste doelgroep, jongeren tussen de 16 en 35 jaar in Londen. Dit is vanouds een aantrekkelijke groep voor adverteerders. En van de advertenties zullen de nieuwelingen het vooral moeten hebben. Niet voor niets leidde Stefano Hatfield, hoofdredacteur van the-londonpaper, eerder een vakblad uit de reclamebranche. Er is ook nog een vierde concurrent, City AM, met financieel nieuws voor mensen in de Londense City.

Hoewel het eerste nummer van thelondonpaper maandag goed oogde, was het journalistiek gezien geen hoogstandje. De krant opende met de dramatische dood van de Australische krokodillenshowman Steve Irwin, een enigszins belegen nieuwtje van vroeg in de ochtend. Showbiz-achtige verhalen overheersen. Het voornaamste eigen nieuws was een vlak interview met de omstreden Londense burgemeester, Ken Livingstone. Tot spijt van de krant liet de burgervader zich niet tot bekentenissen over zijn privé-leven verleiden.

London Lite biedt een fractie meer nieuws dan de concurrent, maar oogt rommeliger. Het blad opende gistermiddag met de zelfmoordpoging van een veroordeelde kindermoordenaar. Ook voor een nationaal onderwerp als de perikelen van premier Tony Blair was plaats ingeruimd, maar de liefhebbers van celebrities en hun lotgevallen komen ook aan hun trekken. Net als in thelondonpaper ontbreken echter blote dames.

De kranten zijn alleen in het centrum van Londen beschikbaar. London Lite komt zo rond het middaguur uit, tegelijkertijd met de Evening Standard. Thelondonpaper verschijnt pas rond 16.00 uur en richt zich vooral op de honderdduizenden forenzen, die aan het begin van de avond naar huis terugkeren.

Het is voor het eerst dat Murdoch in Groot-Brittannië zelf een krant begint. Tot dusverre kocht hij liever bestaande kranten op om daaraan vervolgens zijn eigen, commercieel succesvolle draai te geven.

London Lite lijkt meer een noodgreep van Associated Newspapers om het hoofd te bieden aan Murdochs nieuwe krant. Het concern had al een gratis krant, de nogal saaie Metro, die gratis in rekken op (metro)stations wordt verspreid. Deze krant was tot dusverre winstgevend. Maar de Evening Standard is al jaren verliesgevend. De oplage is sterk gedaald, tot zo’n 300.000 en het kan niet uitblijven dat de verkoop door de nieuwe gratis kranten opnieuw zware klappen oploopt.