Magie van New Yorkse tennisfans krijgt Roger Federer niet klein

De avonden op de US Open zijn uniek. Roger Federer was gisteravond de hoofdrolspeler op het tennispodium, waar show boven alles gaat. James Blake had slechts een bijrol.

New York, 8 sept. - Nergens is de invloed van het publiek op een tennispartij zo groot als tijdens het avondprogramma van de US Open in New York. De luidruchtige, chauvinistische en soms onsportieve Amerikaanse fans kunnen als geen ander tennispubliek spelers maken of breken.

Jimmy Connors liet zich op zijn 39ste ooit nog naar de halve finale van de US Open schreeuwen, Pete Sampras werd in 2002 door de steun van de toeschouwers naar zijn laatste titel gedragen en Andre Agassi steeg dit jaar met de hulp van het gejuich boven zichzelf uit. Het centre court van Flushing Meadows, de lichten aan, de tribunes gevuld; dit is het podium waar local hero James Blake op zijn minst een kans maakt tegen wereldster Roger Federer.

Als de schemering invalt stroomt het plein voor het Arthur Ashe Stadium langzaam vol met mensen. Op grote schermen zien de toeschouwers hoe de Rus Nikolai Davidenko in een slopend gevecht over vijf sets de Duitser Tommy Haas uitschakelt. Daarmee komt een eind aan de elfde dagsessie van de US Open. Duizenden tennisfans stromen minuten later de poorten van het stadion uit, terwijl de ruim 23.000 toeschouwers die een kaartje voor de avondsessie hebben, geduldig wachten tot voor hen de poortjes open gaan.

Bij de talloze eettentjes op Flushing Meadows gaan duizenden hamburgers als een vluchtig diner voor de tennisshow over de toonbank. Een steelband bij restaurant El Mojito vermaakt het publiek dat liever voor tientallen dollars een matige Mexicaanse maaltijd nuttigt. Ondertussen worden in het grootste tennisstadion ter wereld de laatste voorbereidingen getroffen voor een kleine openingsceremonie. Militairen lopen met vlaggenstokken door de catacomben, waar Davidenko de Russische televisie te woord staat. Melissa Errico bereidt zich even verderop voor. De zangeres en echtgenote van oud-prof Patrick McEnroe zingt vanavond het volkslied.

„Welkom op de US Open”, klinkt het uit de luidsprekers die over het hele park te horen zijn. Het teken dat de toeschouwers naar hun plaatsje mogen. Ook multimiljonair Donald Trump en het pas getrouwde sterrenpaar Seal en Heidi Klum gaan zitten. Van dichtbij zien ze hoe Martina Navratilova en Bob Bryan de mixed-dubbel winnen van Anna-Lena Groenefeld en Frantisek Cermak. Bij een nederlaag zou Navratilova definitief afscheid nemen van het proftennis. Onder luid gejuich wint de 49-jarige speelster aan de zijde van dubbelspecialist Bryan de partij met 6-4 6-4.

Na dit opwarmertje moeten James Blake en Roger Federer zorgen voor de hoofdact. „De nummer één van Amerika tegen de nummer één van de wereld”, zegt de speaker als de twee tennissers de baan opkomen. Een grote vriendengroep van Blake schreeuwt vanuit een speciale box, het J-Block, vanaf de eerste bal hun favoriet toe. „Go Roger!”, klinkt het uit de mond van een enkele Zwitserse fan. Het is duidelijk dat Blake een thuiswedstrijd speelt. Uiterlijk onbewogen beweegt Federer zich over de baan, maar de achtvoudig grandslamwinnaar begint voor zijn doen matig aan de partij. Het publiek ruikt bloed.

De eerste set gaat gelijk op, totdat de nummer één van de wereld in de negende game de opslag van zijn tegenstander breekt. Maar hij wordt teruggebroken en de duizenden fans staan op om Blake te steunen in een tiebreak. Federer neemt een 4-1 voorsprong, maar ziet die binnen no time ongedaan gemaakt. De 26-jarige Amerikaan krijgt drie setpoints. Een roar trekt over de tribunes. Nooit eerder won Blake tijdens vier voorgaande ontmoetingen tegen FedExpress ook maar een set. Dit moet zijn moment worden. Maar Federer blijft koel en pakt de reeks met 9-7.

Het is stil. Blake en het publiek moeten deze tegenslag verwerken. Federer maakt gebruik van de situatie en pakt de tweede set: 6-0. De strijd lijkt gestreden. De kolkende arena is veranderd in een verslagen menigte, die massaal op zoek gaat naar hamburgers en cola. Op de baan probeert Blake in de derde set de zaken naar zijn hand te zetten en even lijkt hij er nog een partij van te maken als hij na een achterstand terugkomt tot 5-5. Het publiek wordt weer enthousiast. Een zinderende tiebreak volgt, waarin Blake vier setpoints onbenut laat, maar op het vijfde toeslaat. Even gelooft New York in een stunt.

In de vierde set blijft Blake terugvechten. Toeschouwers juichen bij dubbele fouten van Federer, maar hij houdt stand en benut zijn derde matchpoint. De magie van het New Yorkse publiek heeft ’s werelds beste tennisser niet klein gekregen, de titelverdediger wint met 7-6, 6-0, 6-7 en 6-4. Federer is de held van de avond, Blake komt niet verder dan een bijrol.