Jimbo brengt A-Rod weer terug aan top

Tennisser Andy Roddick staat morgen in de halve finale van de US Open.

De Amerikaan krijgt hulp van legende Jimmy Connors.

Andy Roddick na zijn overwinning op Lleyton Hewitt. Foto Reuters Andy Roddick of the U.S. gestures towards his coach and family after his win over Lleyton Hewitt of Australia in their match at the U.S. Open tennis tournament in New York September 6, 2006. REUTERS/Mike Segar (UNITED STATES)
Andy Roddick na zijn overwinning op Lleyton Hewitt. Foto Reuters Andy Roddick of the U.S. gestures towards his coach and family after his win over Lleyton Hewitt of Australia in their match at the U.S. Open tennis tournament in New York September 6, 2006. REUTERS/Mike Segar (UNITED STATES) REUTERS

„Is de oude Andy Roddick weer terug?”, luidde de vraag aan de Amerikaanse tennisser vlak nadat hij zich ten koste van Lleyton Hewitt had geplaatst voor de halve finale van de US Open. „Nee, dit is de nieuwe Andy Roddick”, was het zelfverzekerde antwoord.

De 24-jarige prof is op Flushing Meadows mede door de hulp van tennislegende Jimmy Connors als herboren teruggekeerd. Voor iedere partij neemt A-Rod samen met Jimbo de tactiek door. Na afloop feliciteren ze elkaar in de kleedkamer. Roddick zwetend zonder shirt en Connors in een pak met das. Samen maken ze grapjes. Alsof ze elkaar al tijden kennen. De wijze waarop hij Hewitt in de nacht van woensdag op donderdag in drie sets versloeg, wekte verbazing bij Roddick zelf. „Dacht jij ook dat het zo snel zou gaan?”, vroeg hij direct na de partij aan zijn nieuwe mentor. Connors: „Nee, ik keek eigenlijk vooruit naar Australië [het grandslamtoernooi in januari volgend jaar].” Morgen keren Roddick en Connors op Super Saturday terug in het grootste tennisstadion ter wereld voor de halve eindstrijd tegen Mikhail Joezni, de Rus die Rafael Nadal uitschakelde.

Roddick noemt zijn dertig jaar oudere leermeester slechts een „adviseur”. Toch wordt tegen Hewitt duidelijk dat A-Rod zijn spel heeft aangepast. De hoop van het Amerikaanse tennis zoekt vaker het net op en gebruikt meer dan ooit tevoren een ‘sliced backhand’ om een aanval op te zetten. In de spelersbox zit Connors voortdurend goedkeurend te knikken. Ook hij lijkt ingenomen met zijn nieuwe rol.

Na het vertrek van Andre Agassi moet Roddick samen met generatiegenoten als James Blake en Robby Ginepri de eer van het Amerikaanse tennis hoog houden. Een zware last in een land dat de voorbije decennia supersterren kende als Jimmy Connors, Arthur Ashe, John McEnroe, Pete Sampras en Agassi. „Toen ik opkwam stond ik in de schaduw van Sampras en Agassi. Daarna bleef Agassi over”, stelt Roddick. „En nu is het tijd voor the next generation. We moeten het alleen doen. Het is net of de zijwieltjes van mijn fiets weggehaald zijn.”

Roddick maakt onder leiding van Brad Gilbert in 2003 al de hooggespannen verwachtingen waar door de US Open te winnen. Een paar maanden is de krachttennisser de nummer één van de wereld, maar al snel komt hij in de schaduw te staan van Roger Federer. Tegenstanders beginnen de service van Roddick steeds beter te ‘lezen’. Spelers als Rafael Nadal, Ivan Ljubicic, James Blake en Marcos Baghdatis streven hem voorbij. In juli van dit jaar besluit hij de hulp in te roepen van Connors.

Anderhalve maand later kijkt Roddick terug op een van zijn beste beslissingen in zijn loopbaan. „Ik kende Connors amper. Je weet niet of het klikt. Hij sliep boven in één van de logeerkamers. Als we van de training thuiskwamen ging hij op mijn bank een biertje liggen drinken. Dat was een beetje surrealistisch.”

Onder leiding van Connors is Roddick terug aan de top. Het geheim van de samenwerking met de man die in 1991 als 39-jarige de halve finale op de US Open haalde, geeft Roddick niet prijs. „Dat is niet everyone else’s business.” Na het wegvallen van Andre Agassi hebben de Amerikanen daar geen boodschap aan. Wat is er mooier dan een oude held die een nieuwe ster terug naar de top brengt?