Showtime met tennislegende

Andre Agassi stelt zijn afscheid op de US Open uit met zege op Andrei Pavel.

De 36-jarige speler is bijna onvervangbaar voor het tennis in de Verenigde Staten.

Een uur voordat Andre Agassi aan zijn 21ste en laatste US Open begon, eerden de vier Amerikaanse tennislegenden Jimmy Connors, John McEnroe, Chris Evert en Venus Williams het vrouwelijke sporticoon Billie Jean King. In de catacomben van het sinds gisteren naar King vernoemde nationale sportcentrum, laadde de 36-jarige Agassi zich op voor zijn laatste kunstje. Tonight. The Legend. It’s showtime, stond op de affiche van de US Open te lezen. Voordat de Amerikaan zelf ook als tennisheld de geschiedenis in zou gaan, wilde hij koste wat het kost nog één maal indruk maken op Flushing Meadows, het toernooi dat hij in 1994 en 1999 op zijn naam schreef. En de plek waar Agassi vorig jaar nog in de eindstrijd verloor van de huidige nummer één Roger Federer. Op het hardcourt van New York wilde The Las Vegas Kid niet verliezen van Andrei Pavel uit Roemenië. Voor een uitzinnig publiek maakte de veteraan maandagnacht in het Arthur Ashe Stadion de verwachtingen waar en verlengde zijn loopbaan met in elk geval nog één partij.

In een prachtig gevecht met de 32-jarige Pavel balanceerde de Amerikaanse tennisser op de rand van uitschakeling, maar hij vocht zich terug in stijl. Nog voordat Agassi het winnende punt maakte, kreeg hij van de 23.000 toeschouwers een staande ovatie. Met de setstanden 6-7, 7-6, 7-6 en 6-2 op het bord vierde hij zijn feestje.

„I feel great”, riep de opgeluchte Agassi. „Ik zou hier het liefste de volle twee weken blijven.” Daartoe zal de winnaar van zestig proftoernooien eerst in de tweede ronde moeten afrekenen met het Cypriotische talent Marcos Baghdatis, finalist op de Australian Open, het eerste grandslamtoernooi van het seizoen.

Een paar weken geleden leek het in juni aangekondigde afscheid van Agassi op een anticlimax uit te lopen. In de tweede ronde van het toernooi van Washington verloor de voormalige nummer één van de wereld van de onbekende Italiaan Andrea Stoppini. Een chronische rugblessure maakte tennissen voor hem vrijwel onmogelijk en voor iedereen, inclusief Agassi zelf, was het de vraag of zijn lichaam klaar zou zijn voor een ultieme krachtsinspanning. Voor de laatste keer liet de oudste actieve tennisprof spuiten in zijn rug zetten.

Geen mooier decor voor Agassi dan de eerste avondsessie van zijn geliefde US Open. De spanning werd langzaam opgebouwd. Diana Ross zongGod bless America, in de nok van het stadion schoot vuurwerk omhoog en boven het center court werd een reusachtige Amerikaanse vlag uitgerold. Even voor negen uur kondigde de speaker onder luid gejuich de hoofdact aan:„From Las Vegas, Nevada, let’s welcome Andre Agassi.”

Als nummer 37 op de huidige wereldranglijst liep Agassi het stadion binnen. Een orkaan van geluid galmde door de tennisbak. De tranen sprongen in de ogen van het voormalige enfant terrible. Met een handdoek droogde hij zijn gezicht. Met zijn typische korte pasjes wandelde Agassi naar de baseline om te beginnen aan het duel met Pavel. „Dat was een emotioneel moment voor mij”, vertelde hij later. „Ik wilde vorig jaar niet zomaar stoppen. Dat had meer als opgeven gevoeld. Nu heb ik het idee dat ik met pensioen ga. Maar ik wil hier eerst nog zo ver mogelijk komen.”

Lang leek het erop dat de missie van Agassi al op de eerste dag van de US Open zou stranden. Pavel had aan het begin het betere van het spel en nam een set voorsprong. „Come on Andre! This is your house!”, schreeuwde een fan vanaf de tweede ring. Met bij vlagen ouderwets goed spel vocht Agassi zich terug en won de tweede set. Met gebalde vuisten vierde hij setwinst. De vreugde was van korte duur. Pavel liep uit naar een 4-0 voorsprong en Agassi leek verslagen. Tot verbazing van alles en iedereen rechtte hij nog één keer zijn rug. Agassi pakte een nieuw racket en maakte de achterstand ongedaan. Tijdens de pauzes tussen de games klonk opzwepende muziek uit de boxen. New York en Agassi maakten zich langzaam op voor een tennisshow met een happy end.

Halverwege de derde set deelde Agassi met hulp van het elektronische oog, dat tijdens de US Open voor het eerste op een grandslamtoernooi wordt gebruikt, een mentale klap uit. Op het gigantische beeldscherm was te zien dat een lijnrechter een service ten onrechte ‘uit’ gaf. Na de zogeheten challenge ging het punt toch nog naar Agassi.

Even verzette Pavel zich nog, maar na een zinderende tiebreak in de derde set was de strijd gestreden. Het nummer Start me up van de Rolling Stones galmde over de baan. De vierde set was een formaliteit. Met vier buigingen dankte de ster zijn fans. The Agassi-show goes on.