Dagje winkelen of kaartje leggen

Regen maakte spelen op de US Open gisteren vrijwel onmogelijk. Na een dag hangen vol onzekerheid konden Maria Sjarapova, Michaëlla Krajicek en tientallen andere tennisprofs onverrichterzake terug naar het hotel.

Koen Greven

Het avondprogramma van de US Open is nog maar net geannuleerd of Maria Sjarapova slingert de tas om de schouder, loopt met haar vader en coach naar de parkeerplaats en vertrekt in een luxe zwarte wagen naar Manhattan. Even verderop werkt haar tegenstandster Michaëlla Krajicek zich in de fitnessruimte in het zweet. Het duel tussen de Russische superster en het aanstormende Nederlandse talent staat vandaag opnieuw op het programma. Net als alle andere partijen die op Flushing Meadows waren aangekondigd. Het teleurgestelde publiek kan de gekochte kaartjes ruilen voor een ticket later deze week.

De afgelopen dagen bedekken grijze wolken de lucht boven de wijk Queens. De proftennissers kunnen weinig anders dan wachten op een droog uurtje. Wereldtoppers als Andre Agassi, Marat Safin, Justine Henin en Sjarapova zonderen zich zoveel mogelijk af. Ze proberen ver weg van hun collega’s hun rust te pakken. Amélie Mauresmo legt daarentegen een kaartje met haar collega’s. Het Spaanse wonderkind Rafael Nadal speelt vrolijk lachend een partijtje tafelvoetbal met de Argentijn David Nalbandian. Het gaat er fanatiek aan toe. Doelpunten worden met gebalde vuisten gevierd. Af en toe werpen ze een blik naar buiten, waar de regen tegen de ruiten van het Billie Jean King National Tennis Centre slaat.

De Nederlandse tenniscoach Sven Groeneveld, die tijdens de US Open namens Adidas profs als Paradorn Srichaphan, Maria Kirilenko en Elena Vesnina adviseert, heeft in de loop der jaren geleerd om te gaan met regen. „Op zulke dagen is de rol van coach belangrijk”, stelt Groeneveld, die in het verleden met wereldtoppers als Michael Stich, Greg Rusedski en Mary Pierce werkte. „Het is zaak zo weinig mogelijk energie te verspelen. Ik weet nog goed dat ik hier met Pierce in 2003 opeens snel de baan op moest tegen de veel jongere Anastasia Miskina. Als je Pierce een beetje kent, weet je dat ze veel tijd nodig heeft voordat alles loopt. Dat kostte haar toen de zege in de kwartfinale.” Nu, drie jaar later, staat Groeneveld met Vesnina tegenover Pierce. Lachend: „Je moet als coach een beetje gebruik maken van je kennis, hè?”

Heel even is het droog op Flushing Meadows. Direct proberen coaches en spelers de trainingsbanen te reserveren. Michaëlla Krajicek traint twintig minuten met haar vader. Tenniscoach Martin Bohm werkt een razendsnelle oefensessie met het Engelse talent Joshua Goodall af. In het Arthur Ashe Stadium treedt tweevoudig grandslamwinnares Mauresmo aan tegen de modale Duitse Kristina Barrois. Voor de matig gevulde tribunes loopt de nummer één van de wereld snel uit naar een 6-1 voorsprong. Alleen de regen lijkt een snelle zege nog in de weg te kunnen staan. Mauresmo wil het karwei snel afwerken, maar Barrois laat zich niet zomaar even opzij zetten. De haastig spelende Française brengt zichzelf in de problemen en ziet haar tegenstandster een verrassende 5-2 voorsprong nemen. Dan is het juist de regen die Mauresmo redt. In de kleedkamer heeft ze daarna uren de tijd om opnieuw haar tactiek te bepalen.

Op het moment dat Mauresmo geschrokken van de baan stapt, zijn Petr en Michaëlla Krajicek net klaar met een wandeling door de dure winkelstraten van Manhattan. „Op zo’n dag probeer je wat dingen te doen om jezelf te vermaken. We hebben even naar de winkels gekeken en ik heb Michaëlla uitgelegd dat we daar dus niets gaan kopen”, zegt Krajicek senior met een brede grijns. „Voor de rest probeert Michaëlla aan haar conditie te werken. Veel meer kan je niet doen. Veel van haar Tsjechische vriendinnen komen pas eind deze week als het juniorentoernooi begint.” Achter vader Krajicek loopt zoon Richard langs, die als directeur van het tennistoernooi in Rotterdam op Flushing Meadows is. Voor het leggen van contacten en het doen van zaken is regen perfect. Praten is namelijk een perfect middel om de tijd te doden.

Een Argentijns televisiestation maakt van de gelegenheid gebruik om John McEnroe en Guillermo Vilas voor de camera’s te slepen. Op dit soort dagen worden de kunsten van voormalige sterren op grote beeldschermen vertoond. Voor het grote publiek wordt direct duidelijk hoe veel sneller het proftennis is geworden in vergelijking met een paar decennia geleden. En karaktervolle spelers als Vilas en McEnroe zijn in de players lounge vandaag de dag ook niet meer te vinden. Tennis is verworden tot een commercieel product. Regen is daarbij een hinderlijke spelbreker. Talloze druppels houden Sjarapova voor even buiten de schijnwerpers en zorgen ervoor dat Michaëlla Krajicek in elk geval nog een dagje langer in New York verblijft.