Leipzig! Voor gamers

Niet Los Angeles maar Leipzig was vorige week the place to be voor fans van games.

Het is de grootste publieksbeurs op het gebied van videogames ter wereld.

Tussen de 125.000 en de 150.000 gamers vergaapten zich de afgelopen dagen in Leipzig aan nieuwe spellen en spelcomputers. Game Convention 2006 is de grootste consumentenbeurs over computerspellen ter wereld. Het is geen beurs voor uitsluitend mensen uit de industrie, zoals de E3 in Los Angeles in mei, maar een evenement voor de gamer zelf. Deze over het algemeen jonge man van onder de twintig jaar moet de komende maanden worden verleid tot de aanschaf van nieuwe games en spelcomputers.

Met zo’n publiek is het moeilijk te begrijpen dat de presentaties van de Japanse giganten Sony en Nintendo zo tegenvielen. En dat terwijl zij dit najaar – november als alles goed gaat – met twee nieuwe spelcomputers komen. Nintendo introduceert de Wii en Sony de PlayStation 3. De fabrikanten claimen beide nieuwe, revolutionaire spelervaringen. Nintendo beoogt dat met zijn unieke besturing via bewegingsgevoelige apparaten, Sony met een superkrachtige machine die de standaard wil zetten in het high definition-tijdperk.

Sony en Nintendo hadden weliswaar stands op de beursvloer in Leipzig, maar het grote publiek kon geen games spelen voor de Wii en de PS3. Dat is tweeënhalve maand voordat de machines op de markt komen een gemiste kans: 150.000 potentiële kopers hadden graag de nieuwe controllers in hun gretige handen gehad. De belangstellenden moesten het doen met oude trailers die al maanden op internet staan. En met heel veel handheld games want aan beschikbare PSP- en DS-machines – respectievelijk Sony’s en Nintendo’s draagbare spelcomputer – was geen gebrek.

Microsoft was de lachende derde. Door er alleen maar te zijn, had het bedrijf al meer te bieden dan beide concurrenten, al hield het aanbod ook op de Xbox 360-stand niet over. Microsoft had hoofdzakelijk gekozen voor kindvriendelijke titels voor hun spelcomputers zoals Viva Piñata. Dat is een leuk en origineel spel waarbij je papiermaché-achtige dieren moet lokken naar een eigen, ontworpen tuin. Afhankelijk van wat je in je tuin neerzet komen er piñata’s naar jouw gebied en die moet je in harmonie met elkaar laten leven. Wilde piñata’s kun je tam maken en er moet genoeg eten en drinken zijn.

Microsoft deelde Sony nog wel een zeer gevoelige tik uit. Het bedrijf heeft met spelontwikkelaars Electronic Arts en Konami bedongen dat de voetbalspellen FIFA 07 en Pro Evolution Soccer 6 – beide nieuwe delen in populaire voetbalspelreeksen – tot eind dit jaar exclusief op de Xbox 360 uitkomen, en niet op andere zogeheten next gen-spelplatformen. De PlayStation 3 moet het voorlopig zonder deze twee titels stellen. Dat is pijnlijk voor Sony, want voetbalgames zijn in Europa en Azië van groot belang voor de omzet. FIFA 07 en Pro Evolution Soccer 6 komen wel gewoon uit voor pc en PlayStation 2. Sony moet volgende maand op de Tokio Gameshow met een antwoord komen, om dit gezichtsverlies wat weg te poetsen.

Maar er waren natuurlijk meer aanwezige partijen dan de grote drie. Electronic Arts, Ubisoft, Activison, Atari, Midway, Eidos, Vivendi Games en 2K Games toonden stuk voor stuk hun nieuwe spellen voor de komende winter en begin 2007; de een met wat meer poeha dan de ander.

Marktleider Electronic Arts pakte het grootst uit met een groot aantal ambitieuze titels. Veel aandacht was er van het publiek voor Spore, een nieuw pc-spel bedacht door Will Wright, de bedenker van The Sims. Spore is een evolutiespel. Je begint als eencellig diertje dat spelers zelf ontwerpen. Uiteindelijk maak je een kolonie van volgroeide dieren, sticht je steden en transformeert het spel richting strategie. Je verovert planeten met andere wezens om uiteindelijk te heersen over complete sterrenstelsels. Het spel is diep en tegelijkertijd laagdrempelig. Het oogt cartoonesk. Bovendien is het nagenoeg eindeloos speelbaar en zal iedere speler zijn eigen, unieke wezens ontwerpen.

Maar ook Electronic Arts’ bekende gezichten in een nieuw jasje konden op bijval rekenen, zoals Need for Speed: Carbon, Battlefield 2142, Sims 2: Huisdieren. Een van de beroemdste strategieseries maakt zijn comeback: Command & Conquer 3: Tiberium Wars.

Net als bij Electronic Arts stonden ook bij Ubisoft de meeste spellen achter hoge, kartonnen muren. De spellen waren van een afstand niet zichtbaar. Serieuze maar gewelddadige spellen zoals Dark Messiah en Splinter Cell: Double Agent mogen niet zichtbaar zijn voor bezoekers onder 16 jaar. Geweld in games ligt in Duitsland heel gevoelig. Bloed in games wordt in Duitsland negen van de tien keer groen gekleurd en menselijke tegenstanders werden in het verleden meestal vervangen door zombies. De meeste Duitse bezoekers ondergingen deze ‘censuur’ gelaten.

Kijk voor een terugblik op de beurs op www.gc-germany.de.