Ajax spoelt Europese kater weg met benauwde zege

NAC Breda1Ajax2

Ruststand 0-0. 64. De Graaf 1-0. 73. Sneijder 1-1. 84. Sneijder 1-2. Geel: El-shot, Tamerus, Diba, Penders, De Graaf, Leonardo, Zwaanswijk (NAC), Stam, Ogararu, Heitinga (Ajax). Schds: Wegereef. Tsch: 15.000.

Na de even onverwachte als pijnlijke uitschakeling voor de Champions League bood een zwakke tegenstander als NAC de spelers van Ajax gisteren een uitgelezen mogelijkheid het zelfvertrouwen weer wat op te vijzelen. Daarin slaagde de ploeg van coach Henk ten Cate in Breda maar ten dele, gelet op de benauwde 2-1 zege. „Een moeizame overwinning”, zuchtte Ten Cate na afloop van het duel, waarin Ajax de winst pas in de slotfase veiligstelde.

Maar de coach, op bezoek bij zijn oude club, wees direct op de positieve aspecten. Zoals het ombuigen van de in de tweede helft opgelopen achterstand. „De ploeg heeft veerkracht getoond na de 1-0. En na een gemiste penalty (bij 1-1 stand, red.) is het normaal gesproken over en uit. Maar daarna heeft de ploeg nog een keer het gaspedaal ingetrapt.”

Met als gevolg een – uiteindelijk – verdiende overwinning waarmee Ten Cate „heel tevreden” was. Niet meer dan logisch gezien de ontgoocheling na de 2-0 nederlaag tegen FC Kopenhagen vier dagen eerder. Om de draad weer op te pakken met zijn jonge ploeg na die deceptie was „niet makkelijk” geweest, erkende de coach. „De spelers hebben een enorme klap gehad. Ook omdat ze de nederlaag niet verwacht hadden.”

Des te zoeter smaakte de overwinning op NAC, hoewel Ten Cate de nodige punten had geconstateerd die voor verbetering vatbaar zijn. Zo speelde Ajax lange tijd in een veel te laag tempo, waardoor het veldoverwicht tegen het defensief ingestelde NAC niet in doelpunten resulteerde. „We moeten leren omgaan met ploegen die zich zo opstellen. We moeten in een hoger tempo spelen en ons niet uit ons spel laten halen door overtredingen.”

In zijn achterhoofd dacht Ten Cate misschien al aan de confrontatie met het Noorse IK Start in het UEFA-Cuptoernooi in september. Die horde moet Ajax nemen, wil het zich plaatsen voor de groepsfase van het Europese ‘troosttoernooi’. Ten Cate gaf aan dat zijn ploeg het aan de fans verplicht is zonder problemen de groepsfase te bereiken.

In zijn eerste jaar als hoofdcoach van een club die volgens het beleidsplan structureel tot de beste zestien clubs van Europa wil behoren, is Europees overwinteren een must. Ten Cate beseft dat daarvoor nog het nodige moet verbeteren. Hij kan zich gelukkig prijzen met aanwinsten als routinier Jaap Stam en de Spanjaard Gabri.

De andere Spaanse aankoop, Roger, maakte tegen NAC een goede indruk: altijd aanspeelbaar en behept met een goede pass. Roger verving op het middenveld Hedwiges Maduro, die een zwakke seizoensstart kent en rust kreeg. „Hedwiges is fysiek nog niet in staat drie wedstrijden per week te spelen”, aldus Ten Cate, die niet erg te spreken was over de selectie van Maduro voor Jong Oranje. „Anders hadden we een week met hem kunnen trainen.”

Ook de Belg Thomas Vermaelen (blessure) en Urby Emanuelson (ziek) startten niet in de basis tegen NAC. „Vermaelen heeft een chronische achillespeesblessure en heeft rust nodig”, zei Ten Cate ogenschijnlijk onbezorgd. Zorgen maakt hij zich evenmin over zijn spits Klaas Jan Huntelaar, doorgaans trefzeker maar gisteren net als woensdag tegen Kopenhagen vrijwel onzichtbaar.

Huntelaar, vorig seizoen topscorer van de eredivisie en meermaals redder van een Ajax in nood, kreeg nauwelijks ruimte van het centrale verdedigingsduo van NAC. Bovendien miste de neo-international bij een stand van 1-1 een strafschop en leken de winstkansen vervlogen. „Met de vorm van Huntelaar is niks aan de hand”, meent Ten Cate. „Hij kwam uit het niets. Nu let iedereen op hem. Verdedigers zijn extra gemotiveerd om hem niet te laten scoren. Hij moet de volgende stap in zijn ontwikkeling maken, beweeglijker worden en beter aanspeelbaar zijn.”

Bij gebrek aan treffers van Huntelaar moet Ajax het vooral van Wesley Sneijder hebben. Net als tegen RKC scoorde Sneijder, die op het punt staat vader te worden, tegen NAC tweemaal. De middenvelder met de gave traptechniek mag zich nu clubtopscorer noemen. „Zolang het kindje warm in de buik zit, blijf ik scoren”, glimlachte de man van de wedstrijd.

Na de openingstreffer van Edwin de Graaf (64ste minuut) dreigde de tweede domper voor Ajax in een week tijd. Maar met twee fraaie afstandsschoten besliste Sneijder in zijn eentje alsnog het duel in het voordeel van Ajax. In navolging van zijn coach sprak hij van „een moeilijke overwinning”.

Maar Sneijder koesterde de drie punten, wetende dat concurrent PSV er drie had verspeeld. Bovendien: „Dit is een prima manier om ons in korte tijd te revancheren voor de nederlaag tegen Kopenhagen.” En, met het oog op de komende interlandverplichtingen van een aantal spelers en het vervolg van het seizoen: „Nu kan iedereen even anderhalve week de koppies leegmaken.”