Ze juichten toen een telefoon overging

Het waren gewoon „oproerkraaiers”, zeggen medepassagiers over de twaalf mannen die gisteren gearresteerd waren op Schiphol. „De mannen praatten ongelooflijk luid.”

Schiphol, 24 aug. - De 43-jarige Simon Balakrishwan uit India is verbaasd. Twaalf medepassagiers van vlucht 42 van Northwest Airlines zijn na aankomst op Schiphol gearresteerd omdat ze zich in het vliegtuig verdacht gedroegen. In plaats van in Mumbai zit Balakrishwan nu in een hotel in het Sheraton hotel op Schiphol.

„Ik dacht dat de mannen een vrijgezellenfeest vierden”, zegt de Indiër. Vlak voor vertrek kwam het groepje mannen binnen en ging in de middelste rij redelijk voorin het vliegtuig zitten. De mannen waren volgens Balakrishwan „luidruchtig” en ze wisselden hun mobiele telefoons uit. Ze luisterden niet naar de veiligheidsinstructie en bleven maar rondlopen, ook toen het lichtje brandde dat de veiligheidsriemen vast moesten zitten. „Nadat het vliegtuig was opgestegen ging er een mobiele telefoon af, en begonnen de mannen te juichen”, vertelt Balakrishwan. „Er werden steeds plastic zakken uitgewisseld waar ze in keken en dan moesten ze steeds lachten. Irritante passagiers.”

Twee gewapende Amerikaanse air marshals maakten een andere inschatting. De luchtvaartagenten die in burgerkleding meereisden gingen, samen met het cabinepersoneel, bij de mannen staan. Ondertussen had de Amerikaanse gezagvoerder de koers verlegd naar Schiphol. Later hoorde Balakrishwan dat ze op dat moment boven Duitsland waren. „De gezagvoerder zei dat we de instructies van de air marshals moesten opvolgen. We moesten rechtop in onze stoelen zitten – tafeltje ingeklapt. De veiligheidsriemen vast en we mochten niet naar het toilet.”

De 149 passagiers werden afgelopen nacht opgevangen in verschillende hotels op de luchthaven. Delayed, knipperde gisteravond nog achter het vluchtnummer op het scherm met de vertrekkende vluchten.

Tegen middennacht leek het erop alsof de DC-10 deze ochtend om 9.00 uur een tweede poging zou wagen India te bereiken. Vanochtend om 6.45 uur veranderde die mededeling in cancelled. Een deel van de passagiers, veel Indiërs op weg naar huis, kregen vanochtend te horen dat ze met andere luchtvaartmaatschappijen alsnog naar Mumbai konden vliegen.

De felgele gewaden van Meghna Chadhwy wapperden vanochtend om haar heen toen zij zich met haar haar vijfkoppige familie spoedde naar de incheckbalie, de bagage schots en scheef op het karretje. In de rij voor de balie vertellen Chadhwy en haar man wat er gisteren gebeurde in het vliegtuig. „Een groep van ongeveer zes of zeven luidruchtige mannen kwam op het allerlaatste moment het vliegtuig binnen. Ze gingen vooraan zitten, in de buurt van de business class”, zegt ze. Haar man: „Ze gedroegen zich vanaf het eerste moment al heel vreemd. De mannen praatten ongelooflijk luid.” Volgens hem waren ze gekleed als Pakistani. „Ze maakten zoveel herrie dat er ruzie ontstond met het personeel. Toen kwamen twee air marshals assistentie bieden.”

De familie Chadhwy schrok, zeggen ze. „We zagen de wapens van de air marshals.” Meghna: „Ze nemen dit wel heel hoog op, dacht ik. Het waren irritante mannen.” Terroristen? „Nee daar geloof ik niets van. Een echte terrorist gaat toch niet waar iedereen bij is staan bellen?” Ook het luidruchtige gedrag doet haar vermoeden dat het gewoon „oproerkraaiers” waren.

Oproerkraaiers of niet, de groep mannen werd wel „omsingeld” door bemanningsleden, zegt Meghna Chadhwy. „Daarna hielden ze hun mond.” De familie, die vlakbij zat, moest zelf ook blijven zitten met de riemen vast. „We mochten zelfs niet naar de wc. Ook kregen we niets te eten of te drinken.”

Eenmaal geland werden de verdachten gearresteerd door de marechaussee. De familie Chadhwy zag het gebeuren. Op Schiphol hoorde Balakrishwan ook dat de DC-10 was geëscorteerd door twee F-16’s. „Toen schrok ik wel even.”