Slaapapneu beschadigt kinderbrein

Kinderen die lijden aan slaap-apneu, een ademhalingsstoornis waarbij iemand steeds wakker schrikt, blijken ook afwijkingen te vertonen in hersenstructuren. Dat schrijven kinderartsen en psychologen van de Johns Hopkins University Baltimore in het internettijdschrift PLOS-Medicine (22 augustus).

De onderzoekers hebben 19 kinderen van 6 tot 16 jaar met slaapapneu vergeleken met 12 gezonde kinderen. Ze ondergingen allenuitgebreide slaaptests en een serie neuropsychologische tests, waaronder een bepaling van het IQ. Daarnaast kregen zes kinderen uit iedere groep een magnetische resonantie-spectroscopie, een techniek waarmee de stofwisseling in de hersenen wordt gemeten.

Op de speciale MRSI-scan was bij de apneukinderen duidelijk te zien dat de stofwisseling in de linker hippocampus en de rechter frontale cortex lager was dan bij de controlekinderen. Die hersengebieden zijn belangrijk voor de intelligentie, het woordgeheugen en de taalvaardigheid. De afwijkingen wijzen op een mogelijke beschadiging van zenuwcellen daar, vergelijkbaar met die na een klein herseninfarct.

Slaapapneu kan bij kinderen veel verschillende klachten geven: niet alleen onrustig slapen en hevig snurken maar ook minder duidelijke verschijnselen als bedplassen, hoofdpijn bij het wakker worden en onrustig gedrag.

Geschat is dat 12% van de 4- tot 5-jarige kinderen snurkt en dat daarvan 0,7% aan slaapapneu lijdt.

Het is niet duidelijk of de functionele afwijkingen in de hippocampus en de frontale hersenschors bij kinderen met slaapapneu kunnen herstellen. Daarvoor zouden de kinderen opnieuw gescand moeten worden na een operatieve verwijdering van de neus-keelamandelen.