Mobiele dromen

Een autofabrikant die rijdt, loopt en vliegt. De gedreven uitvinders van het Japanse Honda ondernemen alles om hun honger naar vernieuwende techniek te stillen. Zelfs een robothulpje in de huishouding (Asimo) is in de aanbieding.

Hij is al ruim veertien jaar dood, maar zijn geest waart nog steeds rond. De charismatische oprichter van het Japanse industrieconglomeraat Honda, Soichiro Honda, was een gedreven techneut. Als hij nog geleefd zou hebben, was hij zeker trots geweest op de nieuwe, innovatieve producten van zijn bedrijf. Want behalve het nieuwe vlaggenschip, de Legend, een wagen barstensvol baanbrekende techniek, heeft Honda zich ook gestort op het luchtruim met een eigen straalvliegtuig, de Honda jet.

Dit toestel voor zeven personen met een actieradius van 2.000 kilometer heeft een speciale gelaagde neus en vleugels die langdurig in de windtunnel zijn getest, zodat ze minimale weerstand bij hoge snelheid combineren met maximale lift. De romp is gemaakt van lichtgewicht composiet en de motoren zijn boven de vleugels geplaatst zodat het vliegtuig zeer zuinig en stil is.

Maar veiligheid staat bij Honda centraal. Dat geldt ook voor de Legend, die in zijn thuisland al tot ‘Auto van jaar’ werd gekroond en bijvoorbeeld voorzien is van een zeer speciale vierwielaandrijving waardoor de wagen, ook onder gevaarlijke omstandigheden, uitermate stabiel op de weg ligt.

Ook heeft de auto een systeem aan boord dat door een in het embleem ingebouwde radar voortdurend de afstand met je voorganger meet. Kom je te dichtbij, dan gaat er een zoemer af en knippert het remlampje op het dashboard. Wordt daarop niet gereageerd, dan trakteert het systeem je op een waarschuwingsrukje van de gordels en de wagen remt zelf licht af. Is een botsmoment onvermijdelijk, dan worden beide gordels strakgetrokken en wordt er harder geremd.

De zogeheten pop-up hood, die ook al in de Citroën C6 en Jaguar XK is verwerkt, draagt bij aan de veiligheid van andere weggebruikers. Bij een botsing met een voetganger of fietser schiet de motorkap ongeveer 10 centimeter omhoog waardoor het slachtoffer niet op de harde motordelen, maar op de relatief zachte kap terechtkomt.

Maar behalve aan veiligheid werkt men bij Honda ook aan technieken die het leven gemakkelijker maken. Een goed voorbeeld hiervan is Asimo, Honda’s zeer geavanceerde robot. Asimo staat voor advanced step in innovative mobility want de robot kan lopen als een mens. Hetgeen uitermate moeilijk te realiseren was. Een mens gebruikt hiervoor tenslotte 52 spieren en zijn complexe evenwichtsorgaan. Ook kan Asimo een hand geven, zwaaien, draaien, trappen lopen, wandelen, de planten water geven, gezichten herkennen, pakjes oprapen, dansen en reageren op wat er voor hem gebeurt. Hoewel de kleine, schattig uitziende robot nu nog slechts wordt gebruikt ter vermaak op beurzen en voor technische presentaties, werd hij door de gedienstige Japanners ontworpen om het leven van menigeen te verlichten. Want Asimo zal in de toekomst kunnen worden ingezet als hulpje in de huishouding of in de gezondheids- en bejaardenzorg.

Maar ondanks alle innovaties krijgt Honda – met name vanuit Europa – ook regelmatig kritiek. Het uiterlijk van de auto’s van de fabrikant viel de afgelopen jaren niet in de smaak van Europeanen. Inmiddels heeft Honda de futuristisch uitziende Civic met een gewaagd design, die vooral wordt gekocht door dertigers, op de markt gebracht. Maar de nieuwe Legend, gemaakt voor vijftigplussers, wordt opnieuw als ‘saai’ bestempeld.

Honda heeft het design aangepast aan de Amerikaanse smaak. Daar rijdt de wagen namelijk al bijna twee jaar met succes rond onder de naam Acura RL, het luxemerk van Honda. Op de Amerikaanse markt werden in 2005 ruim 1,4 miljoen Honda’s (inclusief Acura) verkocht. De 285.000 in Europa en de 4.200 Honda’s in Nederland steken daar wat mager bij af.

Het cultuurverschil tussen de VS en Europa is groot. Waar Europeanen voornamelijk gericht zijn op de Duitse en Italiaanse ontwerpen, kijkt men in de VS meer naar Japan. De geavanceerde techniek en Japanse ingetogenheid zorgt er, zelfs bij de jeugd, voor een krachtig en gedegen imago.