Vaker valt het wel mee met dat ‘breaking’

De Indiase televisie kent vele nieuwszenders, waarvan er zes Engelstalig zijn.

Die laatste vechten allemaal om dezelfde doelgroep: de Indiase middenklasse.

Op het dakterras wordt bier geschonken en pittige biryani (een Indiaas rijstgerecht) gegeten. Sanjit, de gastheer, duikt om twaalf uur ’s nachts in zijn kaarsenvoorraad als de elektriciteit weer eens uitvalt. Het is een graad of 35. De lucht is vochtig en het wil maar niet afkoelen in Delhi. Een jongeman in spijkerbroek en wit overhemd met vochtplekken stelt zich voor. Raijit heet hij, zelf ook journalist.

„Ik werk bij CNN-IBN”, zegt hij. CNN-IBN, een samenwerking tussen de Amerikaanse nieuwszender en een Indiase partner, is een van de vele nieuwe 24-uurs-nieuwskanalen die de Indiase televisie tegenwoordig rijk is. „Voorheen werkte ik bij NDTV, maar ik haat NDTV”, zegt Raijit. NDTV (New Delhi Television) is dat andere, oudere nieuwskanaal, de grote concurrent van CNN-IBN.

Waarom haat Raijit NDTV? Een slecht salaris? Zijn het slavendrijvers? Zijn hoofd wiegt heen en weer, een gebaar dat alleen Indiërs beheersen en een soort van ja betekent. Naast hem is Mandakini, een twintiger, komen zitten. Ook een journalist, dochter van de hoofdredacteur van de Engelstalige krant The Indian Express en werkzaam bij NDTV. Mandakini brengt het gesprek op breaking news, een fenomeen waarvan de talloze nieuwszenders in India wel pap lusten. Raijit geeft toe: „Ja, er is wel erg vaak breaking news op tv. Het gaat steeds vaker nergens over.”

Vorige week kwam de werkwijze van Indiase televisiezenders nog op bedenkelijke wijze in de schijnwerpers te staan. Een vrachtwagenchauffeur in Patna had zichzelf in brand gestoken uit protest tegen het uitblijven van zijn loon. De Indiase televisieploegen stonden erbij, keken ernaar en legden zijn daad vast. Niemand greep in.

Een dag later klaagde de zoon van het slachtoffer dat de journalisten niets hadden gedaan toen zijn vader, die het niet overleefde, zijn wanhopige actie ondernam. De lokale autoriteiten suggereerden dat de journalisten de man zouden hebben gestimuleerd zichzelf in de brand te steken. De journalisten zijn aangeklaagd.

Op zoek naar breaking news en primeurs halen de televisiezender alles uit de kast. Een veelbeproefde methode is het filmen met verborgen camera’s. In de politiek, in Bollywood, de gezondheidszorg, overal proberen de media zo schandalen bloot te leggen.

Vorige maand nog werd een beroemde arts van een staatsziekenhuis in New Delhi met een verborgen camera gefilmd. Op televisie was te zien hoe hij een patiënt, wiens been hij had onderzocht, toesprak. „Waar wil je het afsnijden?” De patiënt was een journalist, vermomd als een bedelaar. Hij had om amputatie van een gezond been gevraagd om meer succes te hebben bij het bedelen.

Volgens Raijit ligt de oorzaak van deze ongebreidelde hang naar schandalen bij de „moordende concurrentie tussen de zenders”. Vooral de Engelstalige zenders vechten allemaal om dezelfde doelgroep: de Indiase middenklasse, die aan het consumeren moet worden gezet door de reclames op de zenders.

Als er geen nieuws is, kan een pietluttig voorvalletje altijd worden opgeblazen tot een onderwerp met dimensies van een nationale-veiligheidskwestie. Zoiets overkwam recent drie jolige twintigers die premier Manmohan Singh wilden bezoeken. Ze waren met hun auto voorbij de eerste veiligheidshorde van Singhs woning gekomen. Plotseling bevonden ze zich in de zogeheten schiet-ter-plekke-zone. Media die rondhingen rond het huis – en in bezit van speciale veiligheidspassen zijn – roken een buitenkansje en legden het incident vast. De drie waren dagenlang breaking news. Want er was met het incident toch aangetoond dat de één na hoogste bestuurder van het land niet goed werd beveiligd.

Cynisme overheerst dan ook tijdens het gesprek op het dakterras. Inhoudelijke discussies of reportages op televisie zijn zeldzaam. Achtergronden bij breaking news blijven meestal uit. „Daarom wil ik geen journalist zijn, het is te deprimerend”, zegt Dilip, een dertiger. Wat hij dan doet? „Ik ben verantwoordelijk voor de promotie van CNN-IBN.”