Pakistaanse bowlers al jaren ‘verdacht’

Pakistan zou hebben geknoeid met een cricketbal. De beschuldiging van ‘ball tampering’ leidde deze week tot een rel, en een volkswoede in Pakistan.

Pakistan is sinds zondag een land in woede. Een cricketduel verliezen is één, al is dat in sommige kringen al een nationale ramp. Maar beschuldigd worden van cheating, valsspelen, is onvergeeflijk.

De Pakistaanse toorn richt zich op de Australische scheidsrechter Darrell Hair, die zondag in Londen de overwinning toekende aan Engeland. Hair had de Pakistanen ervan beschuldigd te hebben geknoeid met de wedstrijdbal. In Pakistan wordt hij een ‘mini-Hitler’ genoemd die iets tegen donkere mensen heeft. Want boven alles speelt de gekrenkte trots van een natie die zich in haar integriteit voelt aangetast.

De zaak is zo gevoelig omdat Hair ondanks zijn beschuldigingen nog geen flinter bewijsmateriaal heeft geleverd voor het knoeien met de bal. Ook op de televisiebeelden van Sky Sports, de zendgemachtigde die maar liefst zesentwintig camera’s had opgesteld in het stadion – camera’s die tegenwoordig kunnen inzoomen tot op de vulling in de kies van een toeschouwer aan de andere kant van het veld – is tot nu toe geen enkel bewijs gevonden voor onsportief gedrag.

Desondanks hangt de Pakistaanse aanvoerder Inzamam-ul-Haq een lange schorsing boven het hoofd. Hij wordt ervan beschuldigd een team te leiden dat zich bedient van illegale praktijken, die bovendien de sport in diskrediet heeft gebracht door te weigeren verder te spelen. Want dat was zondag het Pakistaanse antwoord op de puntenstraf: het team bleef na de pauze in de kleedkamer.

Dat er geen bewijzen zijn hoeft niet te betekenen dat er niets is gebeurd. In de cricketwereld twijfelt niemand eraan dat op professioneel niveau wordt geknoeid met de bal om het swing bowlen te vergemakkelijken. Het probleem is dat het nauwelijks valt te controleren of een speler met een bal knoeit, omdat op één dag soms zes uur met één en dezelfde bal wordt gespeeld. Een scheidsrechter moet ook op andere dingen letten.

Maar de beschuldiging van valsspelen raakt de Pakistanen in het diepst van hun ziel. In het recente verleden werden Pakistaanse spelers vaker beschuldigd, bijvoorbeeld van het onderhouden van duistere contacten met illegale wedkantoren of het gokken op de uitslag van wedstrijden waaraan zij zelf deelnamen. Vaak bleef het bij beschuldigingen, tot grote woede van de miljoenen fans in Pakistan.

Zoals tijdens de tour van de Pakistaanse cricketers door Engeland in 1992, toen de Engelse media massaal over de Pakistanen heenvielen met dezelfde klacht: ball tampering. Destijds richtten de pijlen zich op swingbowlers Waqar Younis en Wasim Akram, omdat zij en hun leermeester Imran Khan met mysterieuze, onnavolgbare ballen die op het laatste moment van koers veranderden een ravage konden aanrichten onder de Engelse batsmen. Maar het bleef vooral bij mediakabaal.

Tot zes jaar geleden. Toen werd dezelfde Waqar Younis een duel geschorst wegens het knoeien met de bal, nadat hij via televisiebeelden was betrapt. Inmiddels is Waqar bowlingcoach van het Pakistaanse elftal.

Ook andere Pakistanen werden in verband gebracht met praktijken die het daglicht niet konden verdragen. Imran Khan, de voormalige sterspeler die nu carrière maakt als politicus, gaf toe dat hij als bowler de ruwe kant van de bal ook af en toe had bewerkt met zijn nagel. De opvolger van Waqar Younis, fastbowler Shoaib Akhtar, kreeg in 2002 een waarschuwing voor het knoeien met de bal in een wedstrijd tegen Zimbabwe, en werd een jaar later geschorst omdat hij het opnieuw zou hebben gedaan tegen Nieuw Zeeland.

Maar scheidsrechters blijken ook te worstelen met de regels. In 2001 werd de Indiase sterspeler Sachin Tendulkar bestraft voor een ridicuul vergrijp: hij had volgens de ICC niet geknoeid met de bal, hij had met zijn nagel een plukje gras van de bal haalde zonder de umpires van tevoren in te lichten. Was het gras, of knoeide hij met de bal? India stond in lichterlaaie.

Overigens zijn het niet alleen Aziatische spelers. De toenmalige Engelse aanvoerder Michael Atherton kreeg in 1994 een boete van 3.000 pond (4.100 euro) nadat hij was betrapt op het bewerken van de bal met aarde dat hij uit zijn broekzak haalde. Vorig jaar degradeerde de Engelse county Surrey uit de hoogste divisie met acht strafpunten wegens ball tampering in hun eigen stadion, The Oval in Londen – dezelfde plek waar het internationale cricket afgelopen zondag een klein beetje stierf.