Olympic Airlines zoekt een nieuwe Onassis

Bij Olympic Airlines stapelen de schulden en problemen zich op. Het beste zou zijn een heel nieuw bedrijf te beginnen. Maar Brussel eist eerst geld.

Boze passagiers die – zoals eerder deze maand gebeurde – hun toestel vóór de start verlieten omdat ze het afgehuurde Kroatische vliegtuig en zijn bemanning niet vertrouwden. Stakingen van stewardessen die om ‘gezondheidsredenen’ niet komen opdagen. Veel vertragingen, oplopend tot een dag. Het is slechts een kleine greep uit de gebeurtenissen bij de Griekse luchtvaartmaatschappij Olympic Airlines, waar altijd wel wat fout gaat.

Daarnaast is de vraag actueel hoe lang Olympic het hoofd nog boven water kan houden. Na doorlopende verliezen de afgelopen jaren bedroeg het tekort over de eerste drie maanden van dit jaar al weer 264 miljoen euro, terwijl de passagiersaantallen terugliepen met 6 procent. De in 1956 door de Griekse reder Onassis opgerichte en in 1975 genationaliseerde luchtvaartmaatschappij ziet zich, niet voor de eerste keer, geconfronteerd met een ongewisse toekomst. Er wordt al jaren gezocht naar een manier om het bedrijf weer te privatiseren.

Dat was ook het motief achter de naamsverandering in 2003 van Olympic Airways naar Olympic Airlines, die een nieuw opgezette luchtvaartmaatschappij beoogde, waarbij de schulden ten laste bleven van de oude maatschappij. Maar voor Brussel, dat als onverbiddelijke waakhond de gang van zaken in de luchtvaart volgt, is er geen verschil tussen die twee.

De Brusselse klacht is al jaren dat de Griekse maatschappij in strijd met de EU-regels financiële steun heeft ontvangen van de Griekse staat. Het zou gaan om een bedrag tussen de 540 en 560 miljoen euro. De Europese Commissie heeft de Griekse regering gewaarschuwd dat het ten minste 161 miljoen euro van Olympic Airlines terugvordert. Nu dit niet is betaald, is Athene voor het Europese Gerechtshof gedaagd.

Het Hof zal zeker niet voor volgend jaar aan de zaak toekomen. Van Griekse zijde klampt men zich vast aan een juridische strohalm: Olympic Airlines heeft bij het Griekse gerechtshof zeven claims ingediend tegen de Griekse staat, met een totale waarde van 1 miljard euro. Het gaat onder meer om schade, opgelopen door de gedwongen verhuizing naar het nieuwe vliegveld van Spata. De vordering die Olympic zelf moet terugbetalen zou tegen deze claim kunnen worden ‘uitgewisseld’. De eerste zitting van het Griekse gerechtshof over deze zaak is volgende maand.

Het nieuwe plan van de Griekse regering is over te gaan tot weer een nieuwe maatschappij, met een geheel nieuwe naam, Pantheon. Het aantal bestemmingen zou moeten worden afgeslankt van 118 tot 90 en het personeelsbestand verder uitgedund. Overbezetting, vooral met electorale motieven, was vanaf 1975 de grote ziekte van Olympic.

De onderminister van Financiën, Pétros Doúkas, is al maanden op zoek naar investeerders die met de nieuwe maatschappij in zee willen gaan. Zijn contacten gelden vooral de wereld van de Arabische emiraten en die van de Griekse reders in Londen. Op de lijst van aspirant-Onassissen prijkt ook al geruime tijd die van de Griekse Amerikaan Cóstas Alexákis, leider van het Amerikaanse concern Olympic Investord, dat eerder Air Canada uit het moeras heeft gehaald.

Op de binnenlandse markt concurreert Olympic al jaren met het succesvolle particuliere Aegean Airways, dat bijna de helft van het aantal passagiers heeft overgenomen. Olympic heeft nog wel het gesubsidieerde monopolie op vluchten naar afgelegen eilanden.

Frans van Hasselt