Austrian’s bedoelingen zijn lofwaardig

Austrian maakt verlies. De concurrentie met prijsvechters is moordend. Opgaan in een grotere maatschappij is bijna niet meer te vermijden.

De afspraak met Josef Burger, de ‘chief commercial officer’ van Austrian Airlines, was al gemaakt, voor eind juli. In Wenen zou hij uitleggen hoe het met zijn bedrijf ging. Maar plotseling zegde Burger af „wegens andere verplichtingen”. Ook daarna bleek de agenda van Burger ineens „vol” te zitten. De echte – onuitgesproken – reden was niet het drukke werk, maar de zwakke resultaten van zijn bedrijf, waarover het management van Austrian liever niet aan de tand werd gevoeld. De Austrian Airlines Group, zoals het bedrijf volledig heet en waarvan Lauda Air ook deel uitmaakt, presteerde het eerste half jaar andermaal slecht, met een negatief bedrijfsresultaat van 41 miljoen euro. Het verlies voor belastingen bedroeg 59,5 miljoen euro. De maatschappij kondigde bezuinigingsmaatregelen aan, waaronder een reorganisatie van verscheidene divisies. Ook in het netwerk wordt geschrapt.

Als een van de weinige Europese network carriers onderhield Austrian nog eigen verbindingen naar Australië – dat is in maart 2007 afgelopen, de route was niet meer rendabel.

Hoe moet het nu verder met Austrian? Het bedrijf heeft goed intenties: bezuinigingen, herstructurering, hogere productiviteit, loonmatiging. Maar zal het nog helpen? Austrian zou graag de ticketprijs willen verhogen, maar zou zichzelf dan helemaal uit de markt prijzen, want de concurrentie is moordend. In Centraal-Europa zijn de afgelopen jaren tal van nieuwe lagekostenmaatschappijen ontstaan die marktaandeel afsnoepen van Austrian. Onder de neus van Austrian begon in Bratislava, 50 kilometer van Wenen, in 2002 een kleine maatschappij Sky Europe, dat zijn netwerk razendsnel over West- en Midden-Europa heeft uitgerold. Andere nieuwe concurrenten in de regio zijn het Poolse Wizz Air, het Britse Easyjet en het Ierse Ryanair. De laatste twee prijsvechters opereren vanaf Bratislava en tientallen andere luchthavens in en om Oostenrijk. Intensievere samenwerking van Austrian met grotere broer Lufthansa lijkt onvermijdelijk.

Lolke van der Heide